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Britischer Sieg bei Passchendaele

Britischer Sieg bei Passchendaele

Nach mehr als drei Monaten blutiger Gefechte endet die Dritte Ypernschlacht am 6. November 1917 mit einem hart erkämpften Sieg britischer und kanadischer Truppen im belgischen Dorf Passchendaele.

Die am 31. Juli 1917 ins Leben gerufene Dritte Schlacht von Ypern wurde vom britischen Oberbefehlshaber Sir Douglas Haig angeführt. Nachdem im Mai zuvor eine große alliierte Offensive der Franzosen gescheitert war, beschloss Haig, dass seine Truppen noch im selben Jahr eine weitere Offensive starten sollten. und könnte durch einen großen Sieg der Alliierten vollständig gebrochen werden. Als Ort für die Offensive wählte Haig den viel umkämpften Ypern-Bogen in der belgischen Region Flandern, einer Region, in der es zuvor zwei deutsch geführte Offensiven gegeben hatte. Angeblich darauf ausgerichtet, deutsche U-Boot-Stützpunkte an der Nordküste Belgiens zu zerstören, begann Haigs Dritte Schlacht von Ypern mit erheblichen Gewinnen der Alliierten, blieb aber bald aufgrund von starken Regenfällen und dicker werdendem Schlamm stecken.

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Ende September gelang es den Briten, die Kontrolle über einen Landrücken östlich der Stadt Ypern zu erlangen. Von dort aus drängte Haig seine Kommandeure, die Angriffe in Richtung des etwa 10 Kilometer entfernten Passchendaele-Kamms fortzusetzen. Als sich die Schlacht in ihren dritten Monat erstreckte, waren die alliierten Angreifer fast erschöpft, während die Deutschen ihre Positionen mit Reservetruppen verstärken konnten, die von der Ostfront entlassen wurden, wo sich Russlands Armee im Chaos befand. Haig weigerte sich, den Geist seines großen Sieges aufzugeben, und ordnete Ende Oktober drei letzte Angriffe auf Passchendaele an.

Am 30. Oktober konnten sich kanadische Truppen unter britischem Kommando endlich in das Dorf vordringen; Sie wurden jedoch fast sofort zurückgetrieben, und das Blutvergießen war enorm. „Der Anblick dort oben ist unbeschreiblich“, schrieb Wochen später ein Offizier über die Kämpfe bei Passchendaele, „es ist in gewisser Weise ein Segen, dass man gefühllos wird und der Verstand nicht in der Lage ist, alles aufzunehmen .“ Trotzdem drängte Haig seine Männer weiter, und am 6. November konnten die britischen und kanadischen Truppen schließlich Passchendaele einnehmen, wodurch der General die Angriffe abbrechen und den Sieg erringen konnte. Tatsächlich waren die britischen Streitkräfte nach der langen, zermürbenden Offensive erschöpft und niedergeschlagen. Mit rund 275.000 britischen Opfern, darunter 70.000 Toten – gegenüber 260.000 auf deutscher Seite – erwies sich die Dritte Schlacht von Ypern als eine der kostspieligsten und umstrittensten alliierten Offensiven des Ersten Weltkriegs.


Schlacht bei Passchendaele: 31. Juli - 6. November 1917

Offiziell als Dritte Schlacht von Ypern bekannt, wurde Passchendaele nicht nur für die Opferzahlen, sondern auch für den Schlamm berüchtigt.

Ypern war die wichtigste Stadt innerhalb einer Ausbuchtung (oder Ausbuchtung) in den britischen Linien und Schauplatz zweier früherer Schlachten: Erstes Ypern (Oktober-November 1914) und Zweites Ypern (April-Mai 1915). Haig wollte schon lange eine britische Offensive in Flandern und wollte nach der Warnung, dass die deutsche Blockade die britischen Kriegsanstrengungen bald lahmlegen würde, die belgische Küste erreichen, um dort die deutschen U-Boot-Stützpunkte zu zerstören. Darüber hinaus bedrohte die Möglichkeit eines russischen Rückzugs aus dem Krieg die deutsche Verlagerung von der Ostfront, um ihre Reservekraft dramatisch zu erhöhen.

Die Briten wurden durch den Erfolg des Angriffs auf Messines Ridge am 7. Juni 1917 zusätzlich ermutigt. Neunzehn riesige Minen wurden gleichzeitig gesprengt, nachdem sie am Ende langer Tunnel unter den deutschen Frontlinien platziert worden waren. Die Einnahme des Kamms steigerte Haigs Selbstvertrauen und die Vorbereitungen begannen. Doch die Flachheit der Ebene machte Tarnung unmöglich: Wie bei der Somme wussten die Deutschen, dass ein Angriff unmittelbar bevorstand, und das erste Bombardement diente als letzte Warnung. Es dauerte zwei Wochen mit 4,5 Millionen Granaten, die aus 3000 Geschützen abgefeuert wurden, aber es gelang ihm erneut nicht, die stark befestigten deutschen Stellungen zu zerstören.

Der Infanterieangriff begann am 31. Juli. Ständiger Beschuss hatte den Lehmboden aufgewühlt und die Entwässerungssysteme zertrümmert. Der linke Flügel des Angriffs erreichte seine Ziele, der rechte Flügel scheiterte jedoch vollständig. Innerhalb weniger Tage hatte der stärkste Regen seit 30 Jahren den Boden in einen Sumpf verwandelt, der dicken Schlamm produzierte, der Gewehre und bewegungsunfähige Panzer verstopfte. Es wurde schließlich so tief, dass Menschen und Pferde darin ertranken.

Am 16. August wurde der Angriff mit geringer Wirkung wieder aufgenommen. Patt herrschte einen weiteren Monat, bis eine Wetterbesserung am 20. September einen weiteren Angriff auslöste. Die Schlacht von Menin Road Ridge begründete zusammen mit der Schlacht von Polygon Wood am 26. September und der Schlacht von Broodseinde am 4. Oktober den britischen Besitz des Kamms östlich von Ypern.

Weitere Angriffe im Oktober brachten keine großen Fortschritte. Die schließliche Einnahme der wenigen Reste des Dorfes Passchendaele durch britische und kanadische Truppen am 6. November gab Haig schließlich einen Vorwand, die Offensive abzubrechen und den Erfolg zu behaupten.

Allerdings lag das Dorf Passchendaele kaum fünf Meilen hinter dem Ausgangspunkt seiner Offensive. Nachdem ein entscheidender Erfolg prophezeit worden war, hatte es über drei Monate gedauert, 325.000 alliierte und 260.000 deutsche Verluste, um die Erhebung des Ypernvorsprungs etwas größer zu machen. Zu Haigs Verteidigung war der Grund für eine Offensive klar und viele waren sich einig, dass sich die Deutschen die Verluste weniger leisten konnten als die Alliierten, die durch den Kriegseintritt Amerikas verstärkt wurden. Doch Haigs Entscheidung, bis in den November hinein fortzufahren, bleibt zutiefst umstritten und die Argumente, wie der Kampf, scheinen dazu bestimmt zu sein, immer weiter zu gehen.


Zwischen Juli und November wurden in einem kleinen Winkel Belgiens mehr als Männer getötet oder verstümmelt, vergast oder ertränkt – und viele der Leichen wurden nie gefunden. Die Ypern-Offensive repräsentiert den modernen Eindruck des Ersten Weltkriegs: zersplitterte Bäume, wassergefüllte Krater, schlammige Granatlöcher. Der Höhepunkt war eine der schlimmsten Schlachten beider Weltkriege: Passchendaele. Das Dorf fiel schließlich, nur um die gesamte Offensive abzubrechen. Aber, wie Nick Lloyd vor allem durch bisher ungeprüfte deutsche Dokumente zeigt, brachte dies die Alliierten einem großen Wendepunkt im Krieg näher, als wir es uns jemals vorgestellt haben. Der französische Weiler Passchendaele wurde zum Schauplatz einer der entscheidenden Schlachten des Ersten Weltkriegs. Eine Kombination aus schlechtem Wetter und schlechter Koordination mit dem britischen Oberkommando führte zu einem gescheiterten

Zwischen Juli und November wurden in einer kleinen Ecke Belgiens mehr als Männer getötet oder verstümmelt, vergast oder ertränkt – und viele der Leichen wurden nie gefunden. Die Ypern-Offensive repräsentiert den modernen Eindruck des Ersten Weltkriegs: zersplitterte Bäume, wassergefüllte Krater, schlammige Granatlöcher. Der Höhepunkt war eine der schlimmsten Schlachten beider Weltkriege: Passchendaele. Das Dorf fiel schließlich, nur um die gesamte Offensive abzubrechen. Aber wie Nick Lloyd vor allem durch bisher übersehenes deutsches Archivmaterial zeigt, ist es auffallend, wie nahe die Briten daran waren, die deutsche Armee im Oktober zu einem großen Rückzug in Belgien zu zwingen war ein verblüffendes Beispiel dafür, wie effektiv britische Taktiken und Operationen geworden waren und die Alliierten einem großen Wendepunkt im Krieg näher gebracht hatten, als wir es uns jemals vorgestellt hatten. Passchendaele wurde zum Jahrestag dieses großen Konflikts veröffentlicht und ist der überzeugendste und umfassendste Bericht, der jemals über den Höhepunkt des Stellungskriegs an der Westfront geschrieben wurde.


Passchendaele: Der verlorene Sieg des Ersten Weltkriegs – Review von Stuart McClung

Der Erste Weltkrieg an der Westfront kann meist als vergebliche Übung bezeichnet werden. Nachdem die anfängliche deutsche Offensive von 1914 durch Belgien und in Nordfrankreich gestoppt war, verkam sie zum bekannten Grabenkrieg mit den Frontlinien von der Nordsee bis zur Schweizer Grenze.

Diese Frontlinien veränderten sich im Verlauf der nächsten drei Jahre relativ wenig, trotz der Offensiven beider Seiten, die in der Regel mehrere Monate dauerten, in verschiedenen Frontabschnitten. Diese Bemühungen führten jeweils zu kaum mehr als minimalen Gebietsgewinnen und zu Hunderttausenden von Opfern.

Passchendaele, manchmal auch Drittes Ypern genannt, war eine weitere dieser mehrmonatigen Offensiven. Als die französische Armee beinahe in eine regelrechte Meuterei zusammenbrach, blieb es im Wesentlichen den Briten überlassen, die zusammen mit den Belgiern die Kanalhäfen in Nordfrankreich bewachten, um einen groß angelegten Angriff zu starten, der angeblich darauf abzielte, endlich einen Durchbruch zur belgischen Küste zu erzielen. eliminiere dort die U-Boot-Stützpunkte und rolle die Flanke der deutschen Verteidigung hoch.

Bis 1917 konzentrierte sich die Waffentechnologie auf die Dominanz von Maschinengewehren und Artillerie auf dem Schlachtfeld. In ersterem hatten die Deutschen die Nase vorn, in letzterem waren die Alliierten überlegen. Außerdem spielten Flugzeuge nun eine Rolle bei Angriff, Verteidigung und Aufklärung.

Die allgemein anerkannte Erfolgsformel im Angriff bedeutet, mindestens eine 3:1-Flanke zu haben. Dies wurde jedoch durch die ausgeklügelte Verteidigung von ineinandergreifenden Schussfeldern aus Schützengräben, Bunkern, zerstörten Häusern und zerstörten Dörfern und dem oft regnerischen Wetter erschwert, das zusammen mit Artillerie das Gelände zu einer nahezu unmöglichen Operation und Manövrierfähigkeit machte .

Ein Soldat im Schlamm während der zweiten Schlacht von Passchendale

Die Kraterlandschaft mit schlamm- und wassergefüllten Granatlöchern löschte die bisherigen Straßen aus und machte logistische Anstrengungen, um Nahrung, Wasser, Munition und medizinische Versorgung an die Front zu bringen, ebenso ein Albtraum hinter den Linien wie die eigentlichen Kämpfe. Auch die Anwesenheit der sterblichen Überreste der unbegrabenen Toten im Niemandsland war aus mehreren Gründen eine problematische Überlegung.

In Passchendaele übernahmen die Briten nicht nur die Offensive der erschöpften Franzosen, sondern auch der Oberbefehlshaber der British Expeditionary Force (BEF), Douglas Haig, musste gesehen werden, um etwas zu tun, alles, was den politischen Druck zu Hause mildern würde sowohl er selbst als auch Premierminister Lloyd George, der dieser Offensive von vornherein wenig zutraute.

In diesem Fall war der Angriff, wie bei vielen anderen auch, eine mehrphasige Operation und kein kontinuierlicher Kampf. Von Juli bis November machten die Briten mit ihrem Übergewicht an Artillerie Gewinne auf Kosten der Deutschen, aber es gab keinen Durchbruch, der die langen Opferlisten begleitete, und auch unter den Vorgesetzten gab es Uneinigkeit über die beabsichtigte Taktik

Der Erfolg, den man erlebte, hatte die Deutschen zeitweise in den Seilen und ernsthaft besorgt, nicht halten zu können. Ihre taktische Doktrin forderte jedoch umsichtige Gegenangriffe von Divisionen hinter den Frontlinien, bevor die Briten ihre Errungenschaften durch ihre "Bite and Hold"-Taktik festigen konnten, die letztendlich jede Möglichkeit eines Durchbruchs zuließ.

Ein Mark IV Panzer bei Passchendaele

Das Ende des Feldzuges im November zeigte eine Änderung von höchstens etwa fünf Meilen in der Front mit immensen Kosten an Mann und Material. Technisch gesehen war es ein britischer Sieg, der jedoch nicht das gewünschte Ziel erreichte, die belgische Küste zu räumen oder die deutsche Armee zu besiegen und den Krieg zu beenden. Der Grabenkrieg würde noch ein Jahr andauern.

Dreizehn ausgezeichnete, detaillierte Karten begleiten den Text, von der Situation im Juni bis zur letzten Zeile im November. Ein Abschnitt mit vierundzwanzig Fotografien ist ebenfalls enthalten. Sie zeigen die zerstörte Landschaft und die damit verbundenen Bedingungen, unter denen die Schlacht ausgetragen wurde, einige der Hauptkommandanten und ihre Männer und Ausrüstung.

Die Schlacht von Passchendaele, Juli-November 1917

Die umfangreiche Bibliographie ist umfassend recherchiert und umfasst nationale Archivquellen, offizielle Geschichten und Berichte, Memoiren und persönliche Berichte, Einheitengeschichten sowie allgemeine Werke und Artikel.

Diese Geschichte, die von beiden Seiten erzählt wird, aber mit mehr Betonung auf die britische Perspektive, ist wie jede andere ein Sinnbild für die Sinnlosigkeit des Ersten Weltkriegs. Dennoch gibt es hier eine anschauliche Lektion zu lernen, und sei es aus keinem anderen Grund, als die schiere und völlige Verschwendung von Leben und Ressourcen durch den Krieg zu demonstrieren, selbst als die alte monarchische Ordnung auf dem europäischen Festland ihren eigenen Untergang herbeiführte.


Passchendaele: Der verlorene Sieg des Ersten Weltkriegs – Review von Stuart McClung

Der Erste Weltkrieg an der Westfront kann meist als vergebliche Übung bezeichnet werden. Nachdem die anfängliche deutsche Offensive von 1914 durch Belgien und in Nordfrankreich gestoppt war, verkam sie zum bekannten Grabenkrieg mit den Frontlinien von der Nordsee bis zur Schweizer Grenze.

Diese Frontlinien veränderten sich im Verlauf der nächsten drei Jahre relativ wenig, trotz der Offensiven beider Seiten, die in der Regel mehrere Monate dauerten, in verschiedenen Frontabschnitten. Diese Bemühungen führten jeweils zu kaum mehr als minimalen Gebietsgewinnen und zu Hunderttausenden von Opfern.

Passchendaele, manchmal auch Drittes Ypern genannt, war eine weitere dieser mehrmonatigen Offensiven. Als die französische Armee beinahe in eine regelrechte Meuterei zusammenbrach, blieb es im Wesentlichen den Briten überlassen, die zusammen mit den Belgiern die Kanalhäfen in Nordfrankreich bewachten, um einen groß angelegten Angriff zu starten, der angeblich darauf abzielte, endlich einen Durchbruch zur belgischen Küste zu erzielen. eliminiere dort die U-Boot-Stützpunkte und rolle die Flanke der deutschen Verteidigung hoch.

Bis 1917 konzentrierte sich die Waffentechnologie auf die Dominanz von Maschinengewehren und Artillerie auf dem Schlachtfeld. In ersterem hatten die Deutschen die Nase vorn, in letzterem waren die Alliierten überlegen. Außerdem spielten Flugzeuge nun eine Rolle bei Angriff, Verteidigung und Aufklärung.

Die allgemein anerkannte Erfolgsformel im Angriff bedeutet, mindestens eine 3:1-Flanke zu haben. Dies wurde jedoch durch die ausgeklügelte Verteidigung von ineinandergreifenden Feuerfeldern aus Schützengräben, Bunkern, zerstörten Häusern und zerstörten Dörfern und dem oft regnerischen Wetter erschwert, das zusammen mit Artillerie das Gelände zu einer nahezu unmöglichen Operation und Manövrierfähigkeit machte .

Ein Soldat im Schlamm während der zweiten Schlacht von Passchendale

Die Kraterlandschaft mit schlamm- und wassergefüllten Granatlöchern löschte die bisherigen Straßen aus und machte logistische Anstrengungen, um Nahrung, Wasser, Munition und medizinische Versorgung an die Front zu bringen, ebenso ein Albtraum hinter den Linien wie die eigentlichen Kämpfe. Auch die Anwesenheit der sterblichen Überreste der unbegrabenen Toten im Niemandsland war aus mehreren Gründen eine problematische Überlegung.

In Passchendaele übernahmen die Briten nicht nur die Offensive der erschöpften Franzosen, sondern auch der Oberbefehlshaber der British Expeditionary Force (BEF), Douglas Haig, musste gesehen werden, um etwas zu tun, alles, was den politischen Druck zu Hause mildern würde sowohl er selbst als auch Premierminister Lloyd George, der dieser Offensive von vornherein wenig zutraute.

In diesem Fall war der Angriff, wie bei vielen anderen, eine mehrphasige Operation und kein kontinuierlicher Kampf. Von Juli bis November machten die Briten mit ihrem Übergewicht an Artillerie Gewinne auf Kosten der Deutschen, aber es gab keinen Durchbruch, der die langen Opferlisten begleitete, und auch unter den Vorgesetzten gab es Uneinigkeit über die beabsichtigte Taktik

Der Erfolg, den man erlebte, hatte die Deutschen zeitweise in den Seilen und ernsthaft besorgt, nicht halten zu können. Ihre taktische Doktrin forderte jedoch umsichtige Gegenangriffe von Divisionen hinter den Frontlinien, bevor die Briten ihre Errungenschaften durch ihre "Bite and Hold"-Taktik festigen konnten, die letztendlich jede Möglichkeit eines Durchbruchs zuließ.

Ein Mark IV Panzer bei Passchendaele

Das Ende des Feldzuges im November zeigte eine Änderung von höchstens etwa fünf Meilen in der Front mit immensen Kosten an Mann und Material. Technisch gesehen war es ein britischer Sieg, der jedoch nicht das gewünschte Ziel erreichte, die belgische Küste zu räumen oder die deutsche Armee zu besiegen und den Krieg zu beenden. Der Grabenkrieg würde noch ein Jahr andauern.

Dreizehn ausgezeichnete, detaillierte Karten begleiten den Text, von der Situation im Juni bis zur letzten Zeile im November. Ein Abschnitt mit vierundzwanzig Fotografien ist ebenfalls enthalten. Sie zeigen die zerstörte Landschaft und die damit verbundenen Bedingungen, unter denen die Schlacht ausgetragen wurde, einige der Hauptkommandanten und ihre Männer und Ausrüstung.

Die Schlacht von Passchendaele, Juli-November 1917

Die umfangreiche Bibliographie ist umfassend recherchiert und umfasst nationale Archivquellen, offizielle Geschichten und Berichte, Memoiren und persönliche Berichte, Einheitengeschichten sowie allgemeine Werke und Artikel.

Diese Geschichte, die von beiden Seiten erzählt wird, aber mit mehr Betonung auf die britische Perspektive, ist wie jede andere ein Sinnbild für die Sinnlosigkeit des Ersten Weltkriegs. Dennoch gibt es hier eine anschauliche Lektion zu lernen, und sei es aus keinem anderen Grund, als die schiere und völlige Verschwendung von Leben und Ressourcen durch den Krieg zu demonstrieren, selbst als die alte monarchische Ordnung auf dem europäischen Festland ihren eigenen Untergang herbeiführte.


Die Schlacht von Passchendaele

Am 6. November 1917, nach drei Monaten erbitterter Kämpfe, übernahmen britische und kanadische Truppen endlich die Kontrolle über das winzige Dorf Passchendaele in der Region Westflandern in Belgien und beendeten damit eine der blutigsten Schlachten des Ersten Weltkriegs Eine Million britischer und alliierter Soldaten, die entweder getötet oder verwundet wurden, symbolisiert die Schlacht von Passchendaele (offiziell die dritte Schlacht von Ypern) den wahren Schrecken des industrialisierten Stellungskrieges.

General Sir Douglas Haig, der britische Oberbefehlshaber in Frankreich, war davon überzeugt worden, seine Truppen auf die deutschen U-Boot-Stützpunkte entlang der belgischen Küste zu starten, um die massiven Schiffsverluste der Royal Navy zu verringern. General Haig glaubte auch, dass die deutsche Armee kurz vor dem Zusammenbruch stehe und dass eine Großoffensive … „nur noch ein Stoß“ das Ende des Krieges beschleunigen könnte.

So begann am 18. Juli 1917 die Offensive bei Passchendaele mit einem Beschuss der deutschen Linien mit 3000 Geschützen. In den folgenden 10 Tagen wurden schätzungsweise über 4¼ Millionen Granaten abgefeuert. Viele davon wären von den tapferen Lasses von Barnbow ausgefüllt worden.

Der eigentliche Infanterieangriff folgte am 31. Juli um 03.50 Uhr, aber weit davon entfernt, zusammenzubrechen, kämpfte die deutsche Vierte Armee gut und beschränkte den britischen Hauptvorstoß auf relativ kleine Gewinne.

Kurz nach dem ersten Angriff begannen die heftigsten Regenfälle seit mehr als 30 Jahren über Flandern zu fallen, die Soldaten und die tief liegenden Felder, über denen die Schlacht stattfand, durchnässt. Die Artilleriegranaten, die nur wenige Tage zuvor die deutschen Linien beschossen hatten, hatten nicht nur das Land aufgerissen, sondern auch die Entwässerungssysteme zerstört, die das neu gewonnene Marschland trocken hielten. Mit dem anhaltenden Stampfen verwandelte sich der regennasse Boden schnell in einen dicken Sumpf aus Schlamm.

Selbst die neu entwickelten Tanks kamen nur wenig voran, bewegungsunfähig, sie blieben schnell im flüssigen Schlamm stecken. Mit jeder neuen Phase der Offensive fiel der Regen und füllte die Granatlöcher mit Wasser. Der anhaftende Schlamm verkrustete die Uniformen der Soldaten und verstopfte ihre Gewehre, aber das war ihre geringste Sorge, da der Schlamm an manchen Stellen so tief geworden war, dass sowohl Männer als auch Pferde ertranken, für immer im stinkenden Sumpf verloren.

Die einzigen soliden Strukturen in diesem Meer der Verwüstung waren die Betonbunker des Feindes, von hier aus konnten die deutschen Maschinengewehrschützen jede alliierte Infanterie, die zum Vormarsch befohlen worden war, niedersenken.

Da die Aussichtslosigkeit der Lage offensichtlich war, stellte General Haig den Angriff vorübergehend ein.

Eine neue britische Offensive wurde am 20. September unter dem Kommando von Herbert Plumer gestartet, die schließlich zu einigen kleinen Gewinnen führte, einschließlich der Einnahme eines nahe gelegenen Bergrückens östlich von Ypern. General Haig ordnete Anfang Oktober weitere Angriffe an, die sich als weniger erfolgreich erwiesen. Die alliierten Truppen stießen auf heftigen Widerstand, weil deutsche Reserven in das Gebiet gegossen wurden, und viele britische und britische Soldaten erlitten schwere Verätzungen, als die Deutschen Senfgas einsetzten, um ihre Position zu verteidigen.

Da General Haig kein Scheitern akzeptieren wollte, ordnete er Ende Oktober drei weitere Angriffe auf den Passchendaele-Kamm an. Die Unfallraten waren in dieser Endphase hoch, wobei insbesondere kanadische Divisionen enorme Verluste erlitten. Als britische und kanadische Truppen am 6. November 1917 schließlich Passchendaele erreichten, blieb von den ursprünglichen Dorfstrukturen kaum noch eine Spur. Die Einnahme des Dorfes gab General Haig jedoch den Vorwand, die Offensive zu beenden und den Erfolg zu behaupten.

In den dreieinhalb Monaten der Offensive waren die britischen und Empire-Streitkräfte kaum fünf Meilen vorgerückt und hatten entsetzliche Verluste erlitten. Vielleicht war ihr einziger Trost, dass die Deutschen mit rund 250.000 Toten oder Verletzten fast genauso stark gelitten hatten. Nach der Schlacht wurde General Haig heftig dafür kritisiert, dass er die Offensive fortsetzte, noch lange nachdem die Operation jeden wirklichen strategischen Wert verloren hatte.

Passchedaele ist vielleicht mehr als alle anderen ein Symbol für die Schrecken und die großen menschlichen Kosten, die mit den großen Schlachten des Ersten Weltkriegs verbunden waren. Die Verluste des Britischen Empire umfassten etwa 36.000 Australier, 3.500 Neuseeländer und 16.000 Kanadier, von denen letztere in den letzten Tagen / Wochen des letzten blutigen Angriffs verloren gingen. Etwa 90.000 Leichen wurden nie identifiziert und 42.000 nie geborgen.

An diese Schlachten und die dabei umgekommenen Soldaten des britischen Empire erinnert heute das Menin Gate Memorial in Ypern, der Tyne Cot Cemetery und das Memorial to the Missing.


Tauben bei Passchendaele

Für Major Alec Waley, den kommandierenden Offizier des Brieftaubendienstes der British Expeditionary Force, war der 31. Juli 1917 ein besonders angespannter, aber letztendlich sehr befriedigender Tag.

Es war der erste Tag der Dritten Schlacht von Ypern – oder ‘Passchendaele’, wie es häufiger in Erinnerung bleibt. Die Durchführung dieser Offensive wurde durch die zerstörerischsten Technologien erleichtert, die je entwickelt wurden: moderne Artillerie, Maschinengewehre, Panzer, Flugzeuge, Flammenwerfer und Giftgas. Die Gesamtzahl der Verluste, alliierte und deutsche, betrug wahrscheinlich mehr als 500.000.

Welchen Platz könnte es inmitten des industrialisierten Schlachtens dieser Größenordnung für Waleys zerbrechliche kleine Vögel geben, die in ihren zarten Weidenkörben ‘up the line’ Am Abend des ersten Tages hatte Waley eine Antwort: Beim Besuch des BEF’s II Corps wurde ihm gesagt, dass 󈦫% der Nachrichten, die von der Frontlinie eingegangen waren, von Tauben empfangen wurden’.

ALTE TECHNIK ODER NEUE TECHNIK?

Wo umständliche, unsichere und unzuverlässige drahtlose Geräte zusammen mit Telefonen, Signallichtern und Leuchtraketen versagten, waren Tauben erfolgreich. Als menschliche Läufer nicht durch Mauern aus Sperrfeuer hindurchkamen, erhoben sich Tauben über die Explosionen und das Gas und flogen schnell zu ihren Lofts, wobei sie Depeschen in winzigen Zylindern an ihren Beinen trugen.

Die Nützlichkeit von Tauben in der modernen Kriegsführung war für die Briten etwas überraschend. Tauben waren eine bewährte, ja altehrwürdige Kommunikationsform. Ursprünglich um 4500 v. Chr. domestiziert, waren sie mit den Armeen von Ramses II., König Salomo, Julius Caesar und Dschingis Khan marschiert (oder vielmehr geflogen). Doch in der zweiten Hälfte des 19. Jahrhunderts, während die Taubenzucht zu einem immer beliebter werdenden Hobby wurde, insbesondere in der Arbeiterklasse, schien sie für militärische Zwecke vollständig vom Telegraphen verdrängt worden zu sein.

Die Ereignisse während des Deutsch-Französischen Krieges von 1870-1871 hatten jedoch ihre militärische Nützlichkeit bekräftigt. Preußische Kavalleriepatrouillen, die schnell nach Frankreich vordrangen, hatten Telegraphenleitungen durchtrennt, und isolierte französische Garnisonen griffen bald darauf zurück, Depeschen mit Brieftauben zu senden, die von lokalen Züchtern ausgeliehen wurden.

Beamte in Paris, das während des Konflikts vier Monate lang belagert war, organisierten auch einen Brieftaubendienst, der Hunderttausende von Nachrichten für die belagerte Stadt überbrachte. Die militärischen Implikationen dieser Errungenschaft waren den kontinentalen Soldaten nicht entgangen, und bis 1914 hatten die Armeen aller führenden Mächte in ganz Europa umfassende Netzwerke von Lofts aufgebaut.

HINTER DER KURVE

Die Briten waren die Ausnahme. Da die Vögel glaubten, dass die Vögel unter Kriegsbedingungen unzuverlässig seien und leicht „entmutigt werden oder verloren“ seien, schaffte das Kriegsministerium 1907 den kleinen Brieftaubendienst der Armee ab. Die Art der Kämpfe an der Westfront zeigte dies bald Entscheidung, ein Fehler gewesen zu sein.

Alec Waley, ein Leutnant des Geheimdienstkorps Ende 1914, hatte sich von den Franzosen einige Tauben ausgeliehen und, wie sich ein Offizierskollege erinnerte,

unter seinem enthusiastischen Impuls erwies sich [der Taubendienst] als wertvoll, denn als … die Deutschen sich Ypern näherten und die Straßen durch die Stadt zu Granatenfallen wurden, war Alec Waley eine bekannte Persönlichkeit, die an die Front ging die Tauben, die so manchem Versandreiter das Leben retteten.

Im folgenden Juli wurde dieser improvisierte Brieftaubendienst offiziell vom Direktor für Armeesignale übernommen, mit Waley als ‘offizier kommandieren’.

MOBILISIERTE TAUBEN

Zur gleichen Zeit wurde AH Osman, Redakteur der Zeitschrift Racing Pigeon, in Großbritannien in die Armee einberufen und mit der Organisation eines Brieftaubendienstes für die Heimverteidigung und der Versorgung beider Vögel (von denen Tausende frei gegeben wurden) beauftragt Kriegsanstrengungen durch patriotische Züchter) und entsprechend qualifizierte Männer sowohl für die Armee als auch für freiwillige Trawlerbesatzungen, die an der Minenräumung auf See beteiligt sind.

Waley hatte immer nur etwa 380 Mann unter seinem direkten Kommando, aber Osman stellte sicher, dass sie im zivilen Leben mit Vögeln vertraut waren und nicht nur die Lofts der Armee verwalten konnten, sondern vor allem Infanteristen ausbilden konnten, um sich um sie zu kümmern und sie zu „tossieren“. Vögel.

Am Ende des Krieges waren Waley und seine ‘pigeoneers’ dafür verantwortlich, dass auf den Schlagen rund 20.000 Tauben betrieben und etwa 90.000 Soldaten (britisches Empire, portugiesische und amerikanische) im Umgang mit Tauben ausgebildet wurden.

Der Aufbau dieser Organisation brauchte Zeit. Während sich Tauben in den Schlachten von 1915 und 1916 bewährten, gab es in diesen Jahren nie genug, um den Bedarf zu decken, der nicht nur von der Infanterie, sondern auch von der Artillerie, dem ‘Maschinengewehrkorps der schweren ist, Panzer) und das Royal Flying Corps.

MILITÄRISCHE ORGANISATION

Bis Anfang 1917 hatte der Brieftaubendienst jedoch ein ausgedehntes Netz von festen und mobilen Schlägern aufgebaut, letztere entweder motorisiert oder von Pferden. Im Interesse der schnellen Übermittlung von Nachrichten wurden mobile Lofts oft kühn nahe an die Front gedrängt. Waley registrierte gelegentlich ihre Anwesenheit innerhalb von 2.000 Metern von feindlichen Stellungen ziemlich unbehaglich.

Jeder war in der Regel von einem Sergeant oder Korporal der ‘Pigeoneers’ bemannt, der einen kleinen Trupp von ein oder zwei Pionieren (Soldaten, die für Facharbeit und grundlegende technische Aufgaben ausgebildet wurden), einen Sanitäter und ein paar Dispatcher, die die trugen, kommandierte Vögel vorwärts für Einheiten, die die Frontlinie betreten. Wenn eine Taube von der Linie einflog, wurde ihre Nachricht sofort an ihr vorgesehenes Ziel weitergeleitet, beispielsweise an das Brigade- oder Divisionshauptquartier.

Obwohl dies nach einem umständlichen Verfahren klingt, lieferte es – nach den Maßstäben des Ersten Weltkriegs – bemerkenswert schnelle Kommunikation. Tatsächlich überholten Tauben unter Umständen sogar das Telefon. Im Mai 1916 notierte Waley, dass

[ein Signaloffizier der Division] erwähnte, dass, wenn Nachrichten mehr als 30 Wörter umfassten, die Taube fast immer den Draht schlug, da immer eine gewisse Zeit verloren ging, um den Draht von der Brigade zum Hauptquartier der Division weiterzuleiten.

PASSCHENDAELE

In Passchendaele sorgten Tauben dafür, dass selbst die schwersten Geschütze, obwohl die Batterien weit hinten platziert waren, sehr schnell zum Einsatz kommen konnten, wenn die Infanterie Feuerunterstützung verlangte. Waley hat im August aufgezeichnet, dass ‘von den vorderen Lofts Vögel an schwere Artilleriegruppen gesendet werden und Nachrichten in ausgezeichneten Zeiten von durchschnittlich 6 Minuten eintreffen’.

Für die Infanterie war eine solche rechtzeitige Unterstützung oft der Unterschied zwischen Sieg und Niederlage. Am 3. August 1917 verteidigte Kapitän HL Binfields Kompanie der 13. Royal Sussex eine Reihe von Granaten vor dem Dorf St. Julian, die sie gerade von den Deutschen beschlagnahmt hatten. Seinen Männern fehlte es jetzt an Munition, und sie konnten sehen, wie sich vor ihnen feindliche Infanterie für einen Gegenangriff formierte.

Binfield ließ ihre letzte Taube frei und rief die Kanoniere um Unterstützung. Vierzehn Minuten später, und gerade noch rechtzeitig, fiel das Sperrfeuer zwischen sie und ihre Angreifer, deren Angriff versiegte.

Doch insgesamt war der August 1917 ein Monat unermüdlicher Kämpfe mit begrenztem Erfolg. Sir Hubert Gough, der zunächst den Hauptstoß leitete, kämpfte darum, das entscheidende Gheluvelt-Plateau zu sichern. Die deutsche Infanterie litt unter dem unerbittlichen Stampfen der britischen Geschütze, aber sie hielten aus und bekämpften jede Granatlochlinie mit Bombe und Bajonett.

PLUMER’S TAUBEN

Dann kam starker Regen dazwischen und verwandelte das Schlachtfeld in einen Sumpf. Gough wurde durch den methodischen Sir Herbert Plumer ersetzt. Er pausierte die Offensive, baute seine Artillerie auf und plante akribisch den nächsten Zug, wobei er begrenzte, aber erreichbare Ziele anstrebte.

Als sich das Wetter Ende September und Anfang Oktober besserte, schlug er zu. In drei Operationen – Menin Road, Polygon Wood und Broodseinde – versetzte er den Verteidigern Hammerschläge, eroberte enge Ziele in Bezug auf den Boden, verließ sich jedoch auf seine Artillerie, um die folgenden deutschen Gegenangriffe zu zerstören und schwere Verluste zu verursachen.

Einige haben argumentiert, dass die Siege von Plumer die Deutschen gezwungen hätten, einen größeren Rückzug in Betracht zu ziehen, der ihre gesamte Position in Belgien bedroht hätte. Tauben trugen ihren Teil zu diesen Siegen voll bei. Dieser Eintrag im Kriegstagebuch des Brieftaubendienstes vom 21. September 1917 zeigt den Umfang ihrer Aufgaben:

[der Dachboden im Schloss Vlamertinghe] hatte 80 Vögel an Panzer, Angriffstruppen und Geheimdienst-OPs [Beobachtungsposten] geliefert. Vierzig Nachrichten waren eingegangen, und viele Vögel hatten auch Karten mitgebracht. [V Corps Loft] hatte 120 Vögel für die Offensive geschickt und 50 Nachrichten waren in ausgezeichneten Zeiten von angreifenden Truppen, Panzern, Artillerie-OPs und Geheimdienst-OPs eingegangen.

Aber der Himmel öffnete sich wieder und die Offensive zappelte im Schlamm. Most military historians agree that it was unnecessarily prolonged at this stage, reaching its dismal climax when the indefatigable Canadian infantry finally captured Passchendaele and its environs in early November.

Pigeons were still doing useful service to the end, but their losses were mounting. Many young, semi-trained birds were being sent up the line and released into gales, driving rain, and snow, only to disappear.

Even when the battle ended, Waley’s command never really got a chance to recover. The German spring offensives of 1918 saw many lofts and their birds destroyed, to avoid their capture.

Remarkably, Waley kept the service in being, salvaging all he could (and simultaneously establishing a messenger-dog service for the BEF too).

During the allied counter-offensives of summer and autumn 1918, the war became more mobile. As the distance between advancing troops and lofts opened up, the pigeons became more of a supplementary means of communication. They never entirely lost their value for attacking troops, but the plans laid for 1919 placed greater emphasis on dogs and wireless.

Passchendaele remains one of the most controversial battles of the 20th century, and historians still debate its significance, but, for Waley, his ‘pigeoneers’, and their gallant little birds, it was their finest hour.

Gervase Phillips is Principal Lecturer in History at Manchester Metropolitan University. He special­ises in human conflict, specifically looking at the military use and treatment of animals in war.

This article is from the November 2017 issue of Military History Matters. To find out more about the magazine and how to subscribe, click here.


Canada and the Battle of Passchendaele

The Battle of Passchendaele, also known as the Third Battle of Ypres, was fought during the First World War from 31 July to 10 November 1917. The battle took place on the Ypres salient on the Western Front, in Belgium, where German and Allied armies had been deadlocked for three years. On 31 July, the British began a new offensive, attempting to break through German lines by capturing a ridge near the ruined village of Passchendaele. After British, Australian and New Zealand troops launched failed assaults, the Canadian Corps joined the battle on 26 October. The Canadians captured the ridge on 6 November, despite heavy rain and shelling that turned the battlefield into a quagmire. Nearly 16,000 Canadians were killed or wounded. The Battle of Passchendaele did nothing to help the Allied effort and became a symbol of the senseless slaughter of the First World War.

Battle of Passchendaele

(Third Battle of Ypres)

31 July 1917 to 10 November 1917

Passchendaele (now Passendale), West Flanders, Belgium

United Kingdom, Australia, New Zealand, Canada, France German Empire

15,654 Canadians (over 4,000 killed)

A Canadian soldier walks across the blasted, mud-soaked Passchendaele battlefield during the First World War in 1917.

Preparation and Initial British Offensive

By the spring of 1917, the Germans had begun unrestricted submarine warfare — sinking Allied merchant ships in international waters. Although the attacks had brought the United States into the war on the Allied side, they threatened the shipping routes that carried war supplies, food and other goods into Britain. British naval leaders urged their government to force the Germans from occupied ports on the Belgian coast, which were being used as enemy submarine bases. General Douglas Haig, commander of the British armies in Europe, said that if the Allies could break through the German front lines in Belgium, they could advance to the coast and liberate the ports.

At about the same time, legions of French soldiers, weary from years of grinding war, had begun to mutiny following the failure of a large French offensive on the Western Front. With some French armies temporarily unwilling or unable to fight, General Haig also believed that an aggressive British campaign in the summer of 1917 would draw German resources and attention away from the French forces, giving them time to recoup and reorganize.

Haig proposed a major offensive in the Ypres salient, a long-held bulge in the Allied front lines in the Flanders region of Belgium. The salient had been an active battlefield since 1914, and Canadian troops had fought there in 1915 (sehen Second Battle of Ypres). Haig argued that capturing the plateau overlooking the salient — including Passchendaele ridge and the crossroads village of the same name — would provide a suitable jumping-off point for Allied forces to advance to the Belgian coast.

Map showing progress in the Ypres area, 1 Aug to 17 Nov, 1917. 8th edition. GSGS 3588. 1:40,000. War Office.

British Prime Minister David Lloyd George was skeptical of Haig’s scheme. Britain only had a small superiority in forces over the enemy. Even if German lines could be broken at Ypres, the coastal ports might not be captured, and the offensive in Belgium wouldn’t end the war, in any case. The only certainty was heavy loss of life. Despite these fears, Haig’s plan was approved by the British war Cabinet. The Battle of Passchendaele, also known as the Third Battle of Ypres, would begin in July.

Canadian Corps

The Canadian Corps, Canada’s 100,000-man assault force (sehen Canadian Expeditionary Force) was initially spared involvement in General Douglas Haig’s 1917 campaign. The Corps, fresh from its April victory at Vimy Ridge, was instead assigned the task of attacking Germans occupying the French city of Lens (sehen Battle for Hill 70) in the hopes that this would draw German resources away from the main battle in the Ypres salient.


In mid-July, as the Canadians prepared to attack Lens, British artillery began a two-week bombardment of a series of scarcely visible ridges rising gently around the salient, on which the Germans waited.

Previous fighting since 1914 had already turned the area into a barren plain, devoid of trees or vegetation, pockmarked by shell craters. Earlier battles had also destroyed the ancient Flanders drainage system that once channelled rainwater away from the fields. The explosion of millions more shells in the new offensive — accompanied by torrential rain — quickly turned the battlefield into a swampy, pulverized mire, dotted with water-filled craters deep enough to drown a man, all made worse by the churned-up graves of soldiers killed in earlier fighting.

British and ANZAC Assault

British troops, supported by dozens of tanks (sehenArmaments) and assisted by a French contingent, assaulted German trenches on 31 July. For the next month, hundreds of thousands of soldiers on opposing sides attacked and counterattacked across sodden, porridge-like mud, in an open, grey landscape almost empty of buildings or natural cover, all under the relentless, harrowing rain of exploding shells, flying shrapnel and machine-gun fire. Few gains were made. Nearly 70,000 men from some of Britain’s best assault divisions were killed or wounded.

By early September, Haig was under political pressure from London to halt the offensive, but he refused. In September, Australian and New Zealand (ANZAC) divisions were thrown into the fight alongside the worn out British forces. Despite some limited gains, the result was mostly the same: the Allies would bombard, assault and occupy a section of enemy ground only to be thrown back by the counterattacking Germans.

Haig was determined to carry on despite the depletion of his armies and the sacrifice of his soldiers. In October, he turned to the Canadians.

Canadians Join the Battle of Passchendaele

General Douglas Haig ordered Lieutenant General Arthur Currie, the Canadian Corps’ new commander, to bring his four divisions to Belgium and take up the fight around the village of Passchendaele. Currie objected to what he considered a reckless attack, arguing it would cost about 16,000 Canadian casualties for no great strategic gain. Ultimately, however, Currie had little choice. After lodging his protest, he made careful plans for the Canadians’ assault.

The four divisions of the Canadian Corps moved into the Ypres salient, occupying sections of the front that Canadian troops had earlier defended in 1915 (sehenSecond Battle of Ypres). Two years later, the ground had been subject to so much fighting and continuous artillery fire that it still contained the rotting, unburied bodies of dead soldiers and horses from both sides. “Battlefield looks bad,” wrote Currie in his diary. “No salvaging has been done and very few of the dead buried.”

Over the next two weeks, Currie ordered the removal of the dead, and the building and repair of roads and tramlines to help in the movement of men, armaments and other supplies on the battlefield. Even so, transporting troops to the front lines from which they would launch their attack was a treacherous business. The battlefield was a vast expanse of mud, riddled with water-filled shell craters. Soldiers and pack animals had to pick their way across narrow “duck walk” tracks that wound among the craters. Slipping off the tracks carried the risk of drowning in craters big enough to swallow a house. Amid these conditions, troops and officers were given time to position themselves and prepare for the attack, which opened on 26 October.

Battlefield Conditions

For the next two weeks, all four divisions of the Canadian Corps took turns assaulting Passchendaele ridge in four separate attacks. During the first two — on 26 and 30 October — Canadian gains measured only a few hundred metres each day, despite heavy losses. So fierce was the fighting that one battalion, the Princess Patricia’s Canadian Light Infantry, lost almost all its junior officers only an hour into the assault on 30 October.

Under almost continuous rain and shellfire, conditions for the soldiers were horrifying. Troops huddled in shell holes, or became lost on the blasted mud-scape, not knowing where the front line was that separated Canadian from German positions.

“Our feet were in water, over the tops of our boots, all the time,” wrote Arthur Turner, an infantryman from Alberta. “We were given whale oil to rub on our feet . . . this was to prevent trench-feet. To solve it I took off my boots once, and poured half the oil into each foot, then slid my feet into it. It was a gummy mess, but I did not get trench-feet.”

The mud gummed up rifle barrels and breeches, making them difficult to fire. It swallowed up soldiers as they slept. It slowed stretcher-bearers — wading waist-deep as they tried to carry wounded away from the fighting — to a crawl. Ironically, the mud also saved lives, cushioning many of the shells that landed, preventing their explosion.

“The Battle for the Passchendaele Ridge,” wrote Turner, “was without doubt one of the Muddy-est, Bloody-est, of the whole war.”

Wrote Private John Sudbury: “The enemy and ourselves were in the selfsame muck, degradation and horror to such a point nobody cared any more about anything, only getting out of this, and the only way out was by death or wounding and we all of us welcomed either.”

Soldiers carry a wounded Canadian to an aid-post during the Battle of Passchendaele, November 1917. Two wounded First World War soldiers - a Canadian and a German - light cigarettes on the muddy Passchendaele battlefield in Belgium in 1917. Canadian soldiers wounded during the Battle of Passchendaele, November, 1917. Laying trench mats over the mud during the Battle of Passchendaele, in Belgium, November, 1917.

Was the Battle of Passchendaele a Success?

On 6 November, the Canadians launched their third attack on the ridge. They succeeded in capturing it and the ruins of Passchendaele village from the exhausted German defenders. A fourth assault, which secured the remaining areas of high ground east of the Ypres salient, was carried out on 10 November — the final day of the more than four-month battle.

Nine Victoria Crosses, the British Empire’s highest award for military valour, were awarded to Canadians after the fighting. Among the recipients was Winnipeg’s Robert Shankland who on 26 October had led his platoon in capturing a series of German gun emplacements — and holding them against repeated enemy counterattacks — on a critical piece of high ground called the Bellevue Spur (siehe auch George Randolph Pearkes).

DID YOU KNOW?
Corporal Francis Pegahmagabow, an Anishnaabe sniper from Parry Island reserve (now Wasauksing First Nation), won the first bar to his Military Medal for bravery at Passchendaele. Pegahmagabow would become Canada’s most decorated Indigenous war veteran. An estimated 4,000 First Nations men enlisted in the First World War, but government records were incomplete and omitted non-Status Indians and Métis people.

More than 4,000 Canadians were killed and another 12,000 wounded — almost exactly the casualties predicted by Arthur Currie. These were among the 275,000 casualties (including 70,000 killed) lost overall to the armies under British command at Passchendaele. The Germans suffered another 220,000 killed and wounded. At the end, the point of it all was unclear. In 1918, all the ground gained there by the Allies was evacuated in the face of a looming German assault.


Significance and Legacy of the Battle of Passchendaele

A century later, the Battle of Passchendaele is remembered as a symbol of the worst horrors of the First World War, the sheer futility of much of the fighting, and the reckless disregard by some of the war’s senior leaders for the lives of the men under their command.

The campaign was not followed by an advance to the coast and the liberation of Belgium’s coastal ports — partly due to the onset of winter, and partly because in the spring of 1918, the Germans launched a major offensive of their own. Although the fighting at Passchendaele did occupy and wear down German armies on the Western Front through the summer and fall of 1917 — perhaps diverting the enemy’s attention from the internal strife and weakness among French forces — it also depleted the British armies. Britain’s future wartime prime minister Winston Churchill called Passchendaele “a forlorn expenditure of valour and life without equal in futility.” A century later, Passchendaele remains one of the most controversial episodes of the war.

The sacrifice of Canadian soldiers in the battle is commemorated by the Canadian Passchendaele Memorial, located east of the city of Ypres (now called Ieper). The Canadians who died in the battle are buried and remembered at war cemeteries throughout the area, and also on the Menin Gate Memorial in Ypres, which is inscribed with the names of 6,940 Canadians who died throughout the war in Belgium, with no known graves (sehen Monuments of the First and Second World Wars).

The graves of unknown Canadian soldiers who fought and died at the Battle of Passchendaele. These men were later buried nearby at the cemetary at Tyne Cot, Belgium. A detail of the Menin Gate memorial in Ypres (Ieper) Belgium, which is inscribed with the names of the 6,940 Canadians who died in Belgium during the First World War with no known graves.

Allied infantry and artillery performed well

The infantry and artillery had come a long way since the Somme in the summer of 1916. In 1917 the British Army was increasingly adept at using artillery and infantry together, rather than viewing them as separate arms.

Even in the early unsuccessful attacks at Ypres, the Allies skilfully combined infantry attack with creeping and standing barrage. But Plumer’s bite and hold tactics really showcased this combined arms approach.

The successful use of combined arms and all arms warfare was an important contributing factor to Allied victory in the war.


United Ireland trailer

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The Canadian commander Arthur Currie took one look at the ground before the attack and concluded it was not worth one drop of blood. With wearying accuracy, he predicted this shelled abyss would cost his men 16,000 casualties.

Military disaster

Passchendaele was a military disaster, but Lloyd contends it was almost a success. He describes it as a “lost victory” on the basis that the middle phase of the battle, conducted by the Second Army’s redoubtable general Sir Herbert “Daddy” Plumer, could have achieved the breakthrough Haig so desperately wanted, but for the weather and the lateness in the year.

In an otherwise meticulously researched and well-argued book, Lloyd makes an unconvincing case for Passchendaele being a “lost victory”. The Germans were left reeling in late September and early October by a series of massive onslaughts, but neither their line nor their spirits were broken. It would take the combined might of the British, French and millions of fresh American soldiers to finally break the Germans a year later.

The author himself appears to contradict himself by stating that the battle was a failure judging by its original objectives. Haig had conceived of the Flanders campaign as leading to a decisive breakthrough.

By breaking out of the Ypres salient, the British would then capture the vital railway junction of Roulers before pushing on to clear the Belgian coast of German submarine bases. Haig maintained his offensive could win the war for Britain in 1917 or in early 1918.

By any objective measure, he came nowhere near achieving of any of these goals.

The novelty of the book, hence the word new, is that the author devotes much of his book to the German account of the battle whereas previous accounts only dealt with it from a British point of view.

He gives due regard to the resourcefulness and courage of the German defenders of the Ypres salient. As one German officer memorably wrote: “You do not know what Flanders means. Flanders means endless endurance. Flanders means blood and scraps of human bodies. Flanders means heroic courage and faithfulness even unto death.”

Lloyd apportions blame for the failure of the Flanders offensive widely. He begins with the British prime minister David Lloyd George. He and Haig loathed each other. Lloyd George never had any faith in Haig’s plans, but suffered a rare failure of nerve. He felt unqualified as a civilian to call the whole thing off and unable, as a result of the coalition government he headed, to sack Haig who had many friends in high places.

Opportunities

The author believes Lloyd George had opportunities to end the battle, but he is broadly sympathetic to his dilemma. He is not sympathetic to Haig, the architect of the Flanders disaster.

In recent years there has been a concerted attempt to rehabilitate Haig’s reputation. Haig made serious mistakes, but learned from them and the culmination of that learning was the 100-day offensive which defeated the Germans in the autumn of 1918, or so the argument goes.

Lloyd rightly eschews such an approach. He judges Haig on his conduct of this battle and finds him wanting. He excoriates Haig for the reckless manner in which he pursued the battle in such appalling conditions, for his over-optimism about the weakness of the German defences and his general disregard for the welfare of his men.

These are familiar failings which were also apparent at the Somme. Far from being a cautious commander, Haig was, as Lloyd points out, a “compulsive gambler with the compulsive gambler’s habit of throwing good money after bad”. In this case the chips were not money but thousands of men’s lives.

Haig had choices. He could have done what the French commander-in-chief Marshal Philippe Pétain did after the disastrous Nivelle offensive of May 1917. Pétain chose to remain on the defensive, husbanding his forces until the expected arrival en masse of the Americans in 1918.

The book ends with an anecdote featuring Tim Harington, the chief of staff of the Second Army and Plumer’s deputy.

Looking around the row after row of crosses in Tyne Cot Cemetery after the war, Harington was seized with a sense of guilt. “I have prayed in that cemetery oppressed with fear lest even one of those gallant comrades should have lost their life owing to any fault of neglect on that part of myself and the Second Army staff.”

No such guilt or remorse assailed Haig’s conscience. He died in 1928 and was given a State funeral. He should have been buried at sea.
Ronan McGreevy is an Irish Times journalist and the author of Wherever the Firing Line Extends: Ireland and the Western Front published by the History Press. The Irish Times’ documentary United Ireland: how nationalists and unionists fought together in Flanders will be screened as part of the Dublin Festival of History on October 12th at 6pm in The Irish Times AV room, Tara Street. The trailer can be viewed here


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