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Amerika: Unsere definierenden Stunden

Amerika: Unsere definierenden Stunden


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Wie Lincoln und Grants Partnerschaft den Bürgerkrieg gewann

Präsident Abraham Lincoln und General Ulysses S. In seiner ...Weiterlesen

Wie die „Fireside Chats“ von FDR dazu beigetragen haben, eine Nation in der Krise zu beruhigen

Als Franklin D. Roosevelt am 4. März 1933 eingeweiht wurde, traten die Vereinigten Staaten in das vierte Jahr der Weltwirtschaftskrise ein, dem schlimmsten Wirtschaftsabschwung in der Geschichte der Nation. Der Aktienmarkt war gegenüber dem Niveau von 1929 um erstaunliche 75 Prozent gefallen, und jeder vierte ...Weiterlesen

11 wenig bekannte Fakten über George Washington

1. Washington hatte nur eine Grundschulausbildung. Die formale Schulbildung des ersten Präsidenten endete, als er 11 Jahre alt war, nachdem sein Vater gestorben war. Dieses Ereignis schnitt dem jungen George die Möglichkeit ab, im Ausland in England ausgebildet zu werden, ein Privileg, das seinem älteren gewährt worden war ...Weiterlesen

7 wenig bekannte Vermächtnisse von Teddy Roosevelt

Theodore Roosevelt, der 26. Präsident der Vereinigten Staaten, ist eine übergroße Figur in der amerikanischen Politik. Er wurde 1901 nach der Ermordung von William McKinley Präsident, und der freche und unabhängige Roosevelt machte die Präsidentschaft schnell nach seinem eigenen Bild neu. Mehr als ein ...Weiterlesen

Emanzipationserklärung

Am 22. September 1862 gab Präsident Abraham Lincoln die vorläufige Emanzipationsproklamation heraus, in der erklärt wurde, dass ab dem 1. ...Weiterlesen

10 Wege, wie die transkontinentale Eisenbahn Amerika verändert hat

Es gab eine Zeit, in der eine Reise von der Ostküste zur Westküste bedeutete, monatelang in einem Pferdewagen oder einer Postkutsche zu fahren oder südwärts nach Panama zu segeln und dann die Landenge zu überqueren, um ein anderes Schiff für eine Reise entlang der anderen Küste zu besteigen. Aber das änderte sich am 10. Mai, ...Weiterlesen

Haben New-Deal-Programme geholfen, die Weltwirtschaftskrise zu beenden?

Seit den späten 1930er Jahren ist die konventionelle Weisheit der Ansicht, dass der „New Deal“ von Präsident Franklin D. Roosevelt dazu beigetragen hat, das Ende der Weltwirtschaftskrise herbeizuführen. Die Reihe von Sozial- und Staatsausgabenprogrammen hat Millionen von Amerikanern dazu gebracht, für Hunderte von öffentlichen Projekten zu arbeiten ...Weiterlesen

Warum Frederick Douglass wichtig ist

Frederick Douglass sitzt im Pantheon der schwarzen Geschichtsfiguren: In die Sklaverei geboren, wagte er eine waghalsige Flucht in den Norden, schrieb Bestseller-Autobiografien und wurde zu einer der mächtigsten Stimmen der Nation gegen menschliche Knechtschaft. Er gilt als der einflussreichste zivile und ...Weiterlesen

7 Dinge, die Sie möglicherweise nicht über den Hoover-Staudamm wissen

1. Der Name des Damms sorgte für Kontroversen. Die Vermesser empfahlen ursprünglich den Bau des Damms im Boulder Canyon, was zu der Initiative führte, die als Boulder Canyon Dam Project bezeichnet wurde. Auch als Black Canyon später als besserer Standort für die neue Struktur angesehen wurde, ist es ...Weiterlesen

8 Dinge, die Sie vielleicht nicht über Daniel Boone wissen

1. Seine Familie kam nach Amerika, um der religiösen Verfolgung zu entgehen. 1713 reiste Daniel Boones Vater, ein Weber und Schmied, von seiner Heimatstadt Bradninch in England in die Kolonie Pennsylvania, die 1681 von William Penn als Zufluchtsort für religiöse Toleranz gegründet wurde. Mögen ...Weiterlesen

6 Dinge, die Sie möglicherweise nicht über Tecumseh wissen

1. Tecumseh verlor drei enge Familienmitglieder durch Gewalt an der Grenze. Tecumseh wurde 1768 im heutigen Ohio geboren und lebte während einer Ära eines fast ständigen Konflikts zwischen seinem Shawnee-Stamm und weißen Grenzbewohnern. Im Alter von 6 Jahren brach Lord Dunmores Krieg nach einer Reihe gewalttätiger Vorfälle aus. ...Weiterlesen

10 Dinge, die Sie vielleicht nicht über Paul Revere wissen

1. Er war französischer Abstammung. Paul Reveres Vater, Apollos Rivoire, war ein französischer Hugenotte, der im Alter von 13 Jahren nach Boston einwanderte und seinen Familiennamen anglisierte, bevor er ein einheimisches Mädchen namens Deborah Hitchbourn heiratete. Geboren um 1734 und eines von 11 oder 12 Kindern, hat Paul nie gelernt ...Weiterlesen

10 Dinge, die Sie vielleicht nicht über die Boston Tea Party wissen

1. Die „Teepartys“ protestierten nicht gegen eine Steuererhöhung, sondern gegen eine Steuererleichterung für Unternehmen. jedoch die Gesetzgebung ...Weiterlesen

5 Fakten über Pearl Harbor und die USS Arizona

1. Dreiundzwanzig Brüderpaare starben an Bord der USS Arizona. Am 7. Dezember 1941 wurden 37 bestätigte Brüderpaare oder -trios der USS Arizona zugeteilt. Von diesen 77 Männern wurden 62 getötet und 23 Brüder starben. Nur ein vollständiger Satz Brüder, Kenneth und Russell Warriner, ...Weiterlesen

Die Gettysburg-Adresse

Am 19. November 1863 hielt Präsident Abraham Lincoln bei der offiziellen Einweihungszeremonie für den Nationalfriedhof von Gettysburg in Pennsylvania am Ort einer der blutigsten und entscheidendsten Schlachten von ...Weiterlesen

George Waring

Nach einer Gelbfieber-Epidemie im Jahr 1878 in Memphis, Tennessee, entsandte das neu geschaffene National Board of Health den Ingenieur und Bürgerkriegsveteranen George A. Waring Jr., um ein besseres Abwasserentwässerungssystem für die Stadt zu entwerfen und zu implementieren. Sein Erfolg dort machte Warings ...Weiterlesen


Literatur-Empfehlungen

Der Präsident gewinnt seinen Krieg gegen amerikanische Institutionen

Scheitern ist eine Ansteckung

Amerika lebt den Albtraum von James Madison

Schließlich braucht das Land eine gesunde und gesunde republikanische Partei. Aber für eine nationale Erneuerung müssen die Republikaner erst im November eine vernichtende Niederlage erleiden. Eine demokratische Regierung und ein demokratischer Kongress müssen schnell mutige Gesetze zur wirtschaftlichen Entlastung, zur Schaffung von Arbeitsplätzen, zum sozialen Schutz und zum Stimmrecht verabschieden. Aber eine neue Ära kommt nicht wie ein Pendel, das nach den Gesetzen der Physik schwingt. Es braucht mehr als den Triumph eines Kandidaten, einer Partei oder sogar einer umfassenden Agenda. Die Hindernisse sind größer als nur die Politik, ebenso die Chancen. Unser Zusammenbruch ist so vollständig, dass das Feld offen ist – die philosophischen Fragen, die die Verzweiflung aufwirft, ermöglichen es uns, uns neu vorzustellen, was für ein Land wir sein können. Die vertrauten Erzählungen sind aufgebraucht, die ausgetrockneten Worte bleiben im Mund. Damit der Wandel Bestand hat und die nationale Schande zu Stolz wird, brauchen wir eine radikale Agenda mit patriotischem Geist. Wir müssen das wiederbeleben, was dieses weitläufige, vielfältige Land jemals zusammengehalten hat: den demokratischen Glauben.

Die Präsidentschaftsvorwahlen, die das Jahr eröffneten, vermittelten den Eindruck erbitterter Meinungsverschiedenheiten unter den demokratischen Kandidaten. Stundenlange Fernsehdebatten wurden mit den Vorzügen von Medicare für alle im Vergleich zu Medicare für alle, die es wollen, dem Unterschied zwischen der humanen Behandlung von Einwanderern ohne Papiere und der Entkriminalisierung südlicher Grenzübergänge, den Feinheiten von Bidens Position zum Busverkehr in den 1970er Jahren verbraucht.

Heute erscheinen diese Argumente wie eine irrelevante schulische Übung. Ein bemerkenswerter Effekt der diesjährigen Krisen war es, eine breite demokratische Unterstützung für die ehrgeizigste innenpolitische Agenda seit der Great Society zu gewinnen, mit Biden als ihrem unwahrscheinlichen Bannerträger.

Das Coronavirus traf ein, als Biden im März die Nominierung der Demokraten abschloss. Bis Mitte April starben 30.000 Amerikaner und 22 Millionen waren neu arbeitslos. Eine Gruppe von Beratern hatte begonnen, mit dem Kandidaten per Telefon und Videokonferenz über seine Prioritäten im Kampf gegen beide Katastrophen zu sprechen. Die Berater wandten sich dann mit Ideen an Personen außerhalb der Kampagne, in Gewerkschaften, Universitäten, Denkfabriken und kleinen Unternehmen.

Anfang Mai schrieb Neera Tanden, die Präsidentin des liberalen Center for American Progress, einen Aufsatz mit dem Titel „Ein neuer Gesellschaftsvertrag für das 21. Jahrhundert“. Sie schickte einen Entwurf an die Biden-Kampagne, die ihn positiv aufnahm. Ihre Argumentation kam direkt aus der Erfahrung der Pandemie: „Unsere Reaktion auf dieses Virus … ist nur so stark wie unser schwächstes Glied. Sie verbindet unser Schicksal mehr als jede Wirtschafts- oder Naturkatastrophe.“ Tanden schlug vor, das Abkommen zwischen Bürgern, Unternehmen und dem Staat so zu überarbeiten, dass die durch COVID-19 aufgedeckten Schwächen behoben werden. Ein „neuer Gesellschaftsvertrag“ würde dem Einzelnen mehr Schutz in Form von universellen Leistungen bieten – bezahlter Familien- und Krankheitsurlaub, bezahlte Krankheitstage, Gesundheitsversorgung mit der Möglichkeit, Medicare beizutreten. Es würde den Unternehmen mehr Verantwortung abverlangen und sie verpflichten, ihre Satzungen zu überarbeiten und die Interessen der Arbeitnehmer und der lokalen Gemeinschaften ebenso zu berücksichtigen wie die der Aktionäre (die das wirtschaftliche Risiko nur tragen, bis eine Finanzkrise oder Pandemie eine Rettungsaktion für die Steuerzahler erforderlich macht). Und es würde enorme Staatsausgaben erfordern, um die Massenarbeitslosigkeit zu beenden, indem Millionen von Arbeitsplätzen in den Bereichen Fertigung, Pflege, Bildung und saubere Energie geschaffen werden. Tanden formulierte ihre politischen Ideen als Aktualisierung des New Deal, des ursprünglichen Gesellschaftsvertrags, der die Rolle der Regierung deutlich stärkte, um die Last des wirtschaftlichen Risikos vom Einzelnen auf das Kollektiv zu verlagern.

Die Ideen in Tandens Essay sind nicht neu. Die meisten von ihnen kursieren seit Jahren in politischen Papieren liberaler Denkfabriken und in den toten Gesetzentwürfen der Demokraten im Kongress. Ihre philosophische Grundlage reicht mindestens ein Jahrhundert zurück. Politische Transformationen passieren nicht, wenn eine blendend originelle Einsicht über den Himmel blitzt. Der New Deal selbst brachte trotz der Offenheit von Präsident Franklin D. Roosevelt für Experimente hauptsächlich Samen zum Tragen, die in den letzten vier Jahrzehnten von Populisten und Progressiven gesät worden waren. Die Reagan-Revolution verwirklichte konservative Ideen, die in der Zeit nach dem Zweiten Weltkrieg entstanden waren. Angesichts der institutionellen Trägheit erfordert Politik ein langes Spiel – etwas, das die moderne amerikanische Rechte besser verstanden hat als die Linke. Milton Friedman, eine intellektuelle Kraft hinter dem Reaganismus, schrieb einmal:

Während Bidens Kampagne noch ihre Innenpolitik formulierte, wurde George Floyd von einem Polizisten aus Minneapolis getötet, und das Land brach in Proteste gegen Rassenungerechtigkeit aus. "Der Vizepräsident hat sich das alles angeschaut und gesagt: 'Wie ich angesichts dieser Probleme reagiere, wird die Präsidentschaft bestimmen'", sagte mir Jake Sullivan, ein leitender Berater. „ ‚Ich möchte eine Antwort, die dem Moment entspricht und dem entspricht, was ich in der Kampagne und im Laufe meiner Karriere gewesen bin.‘ “

Bei den Vorwahlen hatte sich Biden als Kandidat der Obama-Jahre präsentiert. Aber die historische Uhr wird nie zurückgespult, und der Status quo ante ist dem verzweifelten Jetzt nicht gewachsen. Als Reaktion auf die Pandemie und die Proteste änderten sich Bidens Linien.

Im Laufe des Sommers, als das Virus zunahm, sich die Rezession vertiefte und sich die Straßen füllten, hielt Biden eine Reihe von Reden, in denen er den Kern seines Wirtschaftsplans unter der Rubrik „Build Back Better“ darlegte. Jahrzehntelang haben politische Führer nach einem programmatischen Markennamen gegriffen, der so einprägsam wie „New Deal“ oder „Great Society“ ist – aber wer erinnert sich noch an Bill Clintons „New Covenant“, George W. Bushs „Ownership Society“ oder Barack Obamas „New Foundation“? “? Sie verschwanden bald, weil sie nie in einer transformativen Gesetzgebung zum Leben erweckt wurden. Slogans bleiben hängen, wenn sie mit Programmen verbunden sind, die das Land verändern. So etwas wie Bidenismus wird es nie geben – denn Biden selbst hat keine Ideologie, keine eindeutig seine eigene Politik – aber seine Politik verdient einen einprägsameren Namen. Biden zitierte ein Gedicht aus der Zeit der Depression von Langston Hughes und klebte es an den Amtsinhaber und könnte seine Agenda "Make America Again" nennen. Die Worte befehlen uns nicht wie Trump in ein glorreiches Zeitalter zurück, das es nie gab. Sie sprechen von einer Idee, die ständig erneuert werden muss: „Amerika war für mich nie Amerika, / Und doch schwöre ich diesen Eid – / Amerika wird es sein!“

Das Ausmaß von Bidens Agenda ist atemberaubend. Im Zentrum steht ein riesiges Jobprogramm. Eine Biden-Regierung würde 2 Billionen Dollar in Infrastruktur und saubere Energie investieren. Er schlägt vor, 3 Millionen Arbeitsplätze in den Bereichen Früherziehung, Kinderbetreuung und Altenpflege zu schaffen – Sektoren, die normalerweise als „weich“ angesehen und von Präsidentschaftskandidaten vernachlässigt werden – und gleichzeitig ihre Bezahlung und ihren Status zu erhöhen. „Diese Wirtschaftskrise hat Frauen am härtesten getroffen“, sagte Sullivan. „Diese Pflegejobs werden hauptsächlich von Frauen besetzt – und überproportional von farbigen Frauen und Einwandererfrauen –, aber sie zahlen keinen fairen Lohn und es gibt keine Aufstiegschancen. Dies ist ein großer, ehrgeiziger, mutiger Vorschlag – kein nachträglicher Gedanke, sondern im Kern.“ Weitere 700 Milliarden US-Dollar würden für die Stimulierung von Nachfrage und Innovation in der heimischen Fertigung für eine Reihe wichtiger Branchen wie medizinische Versorgung, Mikroelektronik und künstliche Intelligenz verwendet. Etwa 30 Milliarden US-Dollar würden an Unternehmen im Besitz von Minderheiten gehen, um die rassischen Wohlstandsunterschiede zu verringern.

Biden schlägt eine Industriepolitik vor – massive, gezielte Investitionen zur Umstrukturierung der Produktion für nationale Ziele – etwas, das seit den 1940er Jahren kein Präsident offen angenommen hat. Seine Agenda würde den Arbeitern auch mehr Macht geben, mit bezahltem Familien- und Krankheitsurlaub, bezahlten Krankheitstagen, einer öffentlichen Möglichkeit zur Gesundheitsversorgung und einem einfacheren Weg zur Organisierung und zum Beitritt zu Gewerkschaften. Es würde den bundesstaatlichen Mindestlohn auf 15 Dollar pro Stunde mehr als verdoppeln – ein bitterer Streitpunkt zwischen Hillary Clinton und Bernie Sanders im Jahr 2016, der unter den Demokraten heute unumstritten ist. Freihandel ist auf der Tagesordnung schwer zu finden. Trotz Bidens Geschichte als Zentrist würde sein Wirtschaftsprogramm dem jahrzehntelangen demokratischen Inkrementalismus ein Ende setzen.

Die Amerikaner sind in wirtschaftlichen Fragen im Allgemeinen liberaler als in sozialen und kulturellen. Bei letzterem ist Biden rechts von den Aktivisten seiner Partei geblieben: Die Polizei reformieren und entmilitarisieren, aber nicht entziehen, Statuen der Konföderierten von öffentlichen Orten entfernen, aber Denkmäler des Präsidenten lassen, Fracking regulieren, aber nicht verbieten, Reparationen regieren, auch nicht in noch aus. Im Moment hat die Opposition gegen Trump die Bruchlinien der Partei verwischt. Die Demokraten sind sich einig hinter Vorschlägen, die bei der Verringerung der Ungleichheit und der Neugestaltung des Gesellschaftsvertrags weiter gehen würden, als jede Regierung der modernen Erinnerung es jemals versucht hat.

Nachdem Teams aus Beratern und Verbündeten von Biden und Sanders eine 110-seitige politische Plattform ausgearbeitet hatten, sagte Sanders: „Ich denke, der Kompromiss, den sie gefunden haben, wird, wenn er umgesetzt wird, Biden zum progressivsten Präsidenten seit FDR machen.“ Irgendwann hat sich Biden dem Vergleich angeschlossen. „Ich denke, wir sind an einem Punkt angelangt, einem echten Wendepunkt in der amerikanischen Geschichte. Und ich glaube nicht, dass es anders ist als das, was Roosevelt getroffen hat“, sagte er im Juli. „Ich denke, wir haben die Möglichkeit, wirklich systemische Veränderungen vorzunehmen … Hier passiert etwas. Ist es wirklich. Das amerikanische Volk sagt: ‚Whoa, komm schon, wir müssen etwas tun.‘“ Dies ist nicht die aufrüttelnde Sprache eines visionären Führers oder die doktrinäre Rhetorik eines Ideologen. Es ist das prosaische Gerede eines Berufspolitikers, der klug genug ist, um zu erkennen, dass ihm möglicherweise Größe auferlegt wird. "Ich denke, er hat erkannt, dass er ein sehr konsequenter Präsident sein kann", sagte mir Sherrod Brown, der demokratische Senator aus Ohio.

Nachdem er auf den New Deal angespielt hatte, ließ Biden den Hinweis fallen. Seine Kampagne scheint misstrauisch gegenüber ideologischen Framings zu sein, die die Vorstadteinkäufer von Einkaufszentren in King of Preußen, Pennsylvania, alarmieren könnten. Jake Sullivan bot eine andere, weniger parteiische Roosevelt-Analogie: die Mobilisierung für öffentliche Investitionen während des Zweiten Weltkriegs. „Die Metrik des Vizepräsidenten ist wirklich: Wie bauen wir Dynamik hinter weitreichenden, ehrgeizigen Programmen auf, die tatsächlich auf den Moment abgestimmt sind“, sagte Sullivan, „ohne dass sie einen bestimmten ideologischen Streifen annehmen?“

Biden hat keine besonderen ideologischen Züge. Er hat sich im Mittelpunkt seiner Party immer wohl gefühlt. Die Partei bewegte sich nach links, die Fakten bewegten sich nach links und Biden zog mit ihnen. Barack Obama lief als Visionär und regierte als Technokrat – ein Wandel, der jüngere und fortschrittlichere Amerikaner letztendlich desillusionierte. Biden könnte die gleiche Reise in umgekehrter Richtung machen.

Ich fragte Ted Kaufman – der Biden seit seinem ersten Senatsrennen berät, 1972 kurzzeitig seinen Senatssitz besetzte, als Biden Vizepräsident wurde und jetzt die Übergangsplanung der Kampagne leitet –, ob sein Chef eine späte ideologische Umstellung durchmacht. „Das glaube ich überhaupt nicht“, sagte Kaufmann. „Was er immer getan hat, wenn Sie zurückgehen und sich jede einzelne Position ansehen, die er eingenommen hat – worüber Joe Biden spricht, sind Dinge, die passieren können. Er wird nicht aufstehen und etwas versprechen und nicht glauben, dass er es schaffen wird. Es ist mir egal, ob wir den Senat zurückbekommen, wenn wir 59 Senatoren haben, 60 Senatoren – Sie könnten Medicare für alle nicht bestehen. Seine Positionen in der Vorwahl waren minimal links von der Mitte. Der große Unterschied zwischen ihm und allen anderen, die laufen? Er wird nichts versprechen, was er nicht halten kann."

Biden sieht seine erste Aufgabe darin, das Land zu stabilisieren und nicht für mehr Aufruhr zu sorgen. „Die Hauptsache ist, zur Normalität zurückzukehren“, sagte Kaufman. „Es ist die alte Addition durch Subtraktion – jemanden zu haben, der morgens aufsteht und sagt: ‚Lass uns versuchen, das Land wieder zusammenzubringen. Das ist der beste Weg, um mit COVID-19 umzugehen.‘ „Jeder Tag im Weißen Haus von Biden wäre ein Kampf zwischen seinem Instinkt, nach vertrauten Richtlinien oder Personal zu greifen, und dem Imperativ, neu zu denken und zu handeln.

Die konventionelle Metapher für neue Präsidenten ist finanziell: Der Sieg gibt ihnen ein gewisses Maß an politischem Kapital, und sie müssen entscheiden, wie sie es ausgeben. Sie schwindet allmählich – die Summe ist endlich und normalerweise am Anfang am größten. Aber es gibt eine andere Art, über eine Biden-Präsidentschaft nachzudenken. Seine erste Aufgabe wäre es nicht, sein begrenztes Kapital sinnvoll zu verwalten, sondern ein altbackenes Fahrzeug zu nehmen, in Bewegung zu setzen und schnell Fahrt aufzunehmen. Er muss zeigen, dass die Regierung große Dinge tun kann, bevor sich Unternehmensgelder organisieren, um ihn zu kooptieren und der gewohnheitsmäßige öffentliche Zynismus ihn begräbt.

Wenn die Republikaner den Senat verlieren, werden sie ihre verfehlten Prinzipien als Defizitfalken wiederentdecken und den Filibuster nutzen, um Bidens Agenda zu behindern. Dann müssten die Demokraten viel Politik in ein „Versöhnungs“-Gesetz packen, das die Verabschiedung haushaltsbezogener Gesetze mit einfacher Mehrheit ermöglicht. Oder die Demokraten im Senat könnten dafür stimmen, den Filibuster zu beenden. Viele von ihnen scheinen bereit zu sein, es zu töten. „Wir müssen den Filibuster beseitigen“, sagte Brown zu mir. „Ich weiß nicht, ob es Einstimmigkeit gibt, aber ich habe mit niemandem gesprochen, der sagt: ‚Ich will es nicht‘.“ Demokraten könnten sogar eine Hinrichtung arrangieren, indem sie ein populäres und historisch aufgeladenes Gesetz vorbringen, wie z als eine, die das Wahlrecht oder die Rechenschaftspflicht der Polizei anspricht, und die Republikaner wagt, sich den Dixiekraten anzuschließen, die die Bürgerrechte verleumdet haben.

Michael Bennet hat sein Jahrzehnt im Senat damit verbracht, zuzusehen, wie „das größte Beratungsgremium der Welt“ so gut wie nichts erreicht hat. Der Mehrheitsführer Mitch McConnell „hat den Senat im Grunde zerstört – er hat ihn in eine Arbeitsagentur verwandelt“, sagte Bennet. „Wenn die Menschen weiterhin aus eigenen politischen Gründen der Mehrheit die Ausübung ihres Willens unmöglich machen, muss möglicherweise eine Filibuster-Reform auf dem Tisch liegen.“ Sogar Biden, ein eingefleischter Institutionalist, hat vorgeschlagen, dass eine Filibuster-Reform notwendig sein könnte.

Bennet, ein Mitte-Links-Demokrat aus einem lilafarbenen Staat, stellt sich „eine fortschrittlichere Agenda vor, als jeder moderne Präsident verfolgt hat, und sie wäre auch beim amerikanischen Volk sehr beliebt“. Er glaubt, dass der Kongress „eine politische Dynamik aufbauen“ sollte, indem er wichtige Gesetze frühzeitig verabschiedet, wobei jeder Durchbruch den nächsten mehr und nicht weniger denkbar macht: bezahlten Familien- und Krankheitsurlaub verabschieden, den Bundesmindestlohn verdoppeln, die Steuersenkungen von Trump rückgängig machen für die Reichen und Konzerne, während sie der Mittelschicht eine Steuersenkung einräumen, die Polizei zur Rechenschaft ziehen, die Lehrergehälter erhöhen, eine universelle Vorschule finanzieren, durch eine öffentliche Option zur universellen Gesundheitsversorgung wechseln. Zu Beginn der letzten Kongresssitzung stellte das Repräsentantenhaus H.R. 1 vor, ein Gesetz, das die Demokratie gestärkt hätte, indem es unter anderem die Wählerregistrierung am selben Tag und die Verschärfung der Ethikregeln für Kongressmitglieder erlassen hätte. HR 1 starb im Senat, bevor Trump sein Veto einlegen konnte. Sowohl Bennet als auch Tanden sagten, sie hoffen, dass der nächste Kongress sie sofort wieder aufgreift, was ein Bekenntnis zu politischen Reformen signalisieren würde. Tanden argumentierte, dass HR 1 mit seinen Stimmrechtsbestimmungen beginnen würde, die undemokratische Macht der Republikaner zu lockern – die auf einer Strategie basiert, die es Bürgern, insbesondere armen, Schwarzen und Lateinamerikanern, das Wählen immer schwerer macht – bevor die Partei Zeit hatte, sich für einen Gegenangriff neu zu organisieren.

„Alles auf dieser Liste – jeder Demokrat, der für das Repräsentantenhaus kandidiert, könnte sie unterstützen“, sagte Bennet. „Deshalb ist es etwas, das wahrscheinlich letztendlich bestanden werden könnte. Gemäßigte demokratische Senatoren könnten es unterstützen. Es würde einen massiven Unterschied im Leben der arbeitenden Amerikaner und der armen Amerikaner machen. Ich spreche von einer Agenda, die ehrgeiziger ist als je zuvor, seit Lyndon Johnson Präsident war.“

Im 20. Jahrhundert gab es in den Vereinigten Staaten drei Reformperioden. Unser historischer Moment hat Elemente von jedem von ihnen. Eine neue Reformperiode müsste die besten Werte aller drei zusammenbringen.

Die Progressive-Ära zu Beginn des Jahrhunderts war die ideologisch am wenigsten ausgeprägte von ihnen. Ohne offensichtlichen Führer, Fraktion oder bestimmendes Thema strömten Strömungen des Progressivismus durch beide großen Parteien, während er Ideen der Populisten und Sozialisten und durch jede Region des Landes in lokalen, dezentralisierten Reformschüben aufnahm. Progressivismus war eher ein Impuls als ein Programm, ein moralisches Erwachen unter den meisten Amerikanern der Mittelschicht zu dem Gefühl, dass das Land von seinen demokratischen Verankerungen abgedriftet war. Ihre Hauptsorgen waren die Macht der Konzerne, Korruption auf allen Regierungsebenen und die „Schande der Städte“ (wie der Mistkerl Lincoln Steffens es formulierte) – städtische Bosse, Slums und Sweatshops. Die neuen Bedingungen des modernen Lebens – Industrialisierung, technologischer Wandel, Masseneinwanderung – spornten sie zum Handeln an, aber sie waren kaum Revolutionäre. Ihre Hauptantwort auf soziale Missstände bestand darin, bessere Bürger zu schaffen.

„Wir sind bis in die Ursprünge unseres Wesens verunsichert“, schrieb Walter Lippmann 1914 in seinem Progressiven Manifest Drift und Meisterschaft. „Es gibt keine menschliche Beziehung, sei es zwischen Eltern und Kind, Mann und Frau, Arbeiter und Arbeitgeber, die sich nicht in einer seltsamen Situation bewegt.“ Lippmann schlug vor, die destabilisierende neue Freiheit des modernen Lebens unter die gezielte Kontrolle der Wissenschaft zu bringen – Experten, Manager, zukunftsorientierte Führungskräfte. Aber in seinem brillanten Überblick über das amerikanische Leben werden schwarze Amerikaner kaum erwähnt. Die meisten Progressiven, sogar kriminelle Journalisten, waren blind für rassistische Ungerechtigkeit, und einige – Woodrow Wilson ist der bekannteste – waren regelrechte Rassisten und Eugeniker. Anstatt auf den Errungenschaften des Wiederaufbaus aufzubauen – dieser früheren, unglückseligen Reformära – wollte der Progressivismus eine Demokratie weißer Amerikaner neu beleben.

Der New Deal, angetrieben von der größten Wirtschaftskrise in der amerikanischen Geschichte, hat viele progressive Ideen in nationale Realitäten verwandelt, darunter Arbeitslosenversicherung, Mindestlöhne und Tarifverhandlungsrechte. Die Arbeiterbewegung und die Kommunistische Partei schufen interrassische Allianzen, aber Roosevelts nationale Programme wurden von einem Kongress verabschiedet, der Jim Crow an Ort und Stelle beließ, während er den Schutz für Schwarze und andere entrechtete Amerikaner einschränkte – Hausarbeiter, Landarbeiter, Zeitarbeitskräfte. Arbeiter fallen bis heute durch diese Löcher im Sicherheitsnetz, in unserer neuesten Version der Depression.

Die Bürgerrechtsbewegung Anfang bis Mitte der 1960er Jahre führte zu einem Kreativitätsschub in der Regierung von Lyndon B. Johnson. Johnson war ein Senatswesen, eine institutionelle Persönlichkeit in jeder guten und schlechten Weise und ein gescheiterter Präsidentschaftskandidat, dessen Karriere im Fegefeuer der Vizepräsidentschaft zu Ende zu sein schien. Als er die Nachfolge von John F. Kennedy antrat – einem weiteren Präsidenten in der Form eines Technokraten als Visionär – wurde Johnson von den östlichen Liberalen als grober, großohriger Texaner, Parteigänger und Fanatiker verachtet. Aber er nahm Kennedys festgefahrene Agenda zu Bürgerrechten und Armut und setzte sie in den energischsten Gesetzen und Aktionen für soziale Gerechtigkeit in Amerika seit den 1930er Jahren um. Johnson hatte gegenüber Kennedy zwei Vorteile: eine beispiellose Kenntnis des Kongresses und eine Krisenatmosphäre inmitten der Mobilisierung auf den Straßen. Er profitierte auch von einem Wahlmandat 1964. Die Analogien zu Biden sind nicht schwer zu erkennen.

So wie der New Deal lokale progressive Ideen verstaatlichte, versuchte die Great Society, den New Deal für alle Amerikaner zu vollenden. Aber es zerfiel bald inmitten von städtischen Unruhen, großen republikanischen Gewinnen bei den Zwischenwahlen 1966 und der Katastrophe in Vietnam. Die Reformkoalition – Bürgerrechtsgruppen, Gewerkschaften, Friedensdemonstranten, akademische Experten, liberale Politiker – brach zusammen, als das Land explodierte, und die Linke zersplitterte in immer extremere Fragmente.

Wie das Zeitalter der Progressiven ist unser Zeitalter von monopolistischer Unternehmensmacht geprägt, die immense Ungleichheit geschaffen hat und die Demokratie selbst bedroht. Wie in den 1930er Jahren hat unser Jahrzehnt mit Massenarbeitslosigkeit und lebhaften Demonstrationen der Verwundbarkeit der amerikanischen Arbeiter begonnen. Wie in den 1960er Jahren wird unser Moment von einer dynamischen jungen Generation belebt, die sich leidenschaftlich von anhaltender Rassenungerechtigkeit entzündet.

Die meisten amerikanischen Reformbewegungen tragen eine Spur von Puritanismus, einen Eifer für persönliche Selbstkorrektur, der so stark ist, dass er manchmal die Bemühungen um konkrete Änderungen der materiellen Bedingungen ersetzen kann. Diese Bewegungen beginnen mit Protest von unten – von verarmten Bauern, streikenden Arbeitern, entrechteten schwarzen Südstaatlern – und steigen in die Mittelschicht auf, die sich der Sache anschließt, was der Historiker Richard Hofstadter, der die Progressiven schrieb, „eine ziemlich anstrengende moralische Säuberung“ nannte .“ Ein persönliches Schuldgefühl erzeugt eine quasi-religiöse Inbrunst gegen soziale und politische Missstände und eine Sehnsucht nach Erlösung in Solidarität mit den Unterdrückten. Progressive Kreuzritter wagten sich in die Slums, um die erbärmlichen Bedingungen des Einwandererlebens in den 30er Jahren aufzudecken, bürgerliche Kommunisten und Mitreisende erhoben das Proletariat und opferten in den 60er Jahren die geistige Unabhängigkeit dem eisernen Willen der Partei, weiße College-Studenten schlossen sich dem Kampf für Schwarze Freiheit im Süden und beschlossen dann, dass sie auch ihre eigene Befreiung brauchen, indem sie Campus und Lehrpläne übernehmen.

In den letzten Jahren haben wir unruhige Ausbrüche eines neuen moralischen Erwachens erlebt: Occupy Wall Street im Jahr 2011, ein utopisches Flimmern, die Black Lives Matter-Proteste der verstorbenen Präsidentschaft Obamas, die Sanders-Kampagnen, ein politisches Ventil für die antikapitalistischen Missstände von jungen Leuten. Trumps Wahl beschleunigte und verstärkte dieses Erwachen: der Women's March nach seiner Amtseinführung der Aufstieg von Anti-Trump-„Widerstands“-Gruppen, die größtenteils aus Mittelklasse-Frauen mittleren Alters bestehen, die neu für den Aktivismus sind die #MeToo-Bewegung, ein Phänomen, das sich auf private Interaktionen konzentriert mehr als politische Demonstrationen zugunsten von Einwanderern auf Flughäfen und entlang der südlichen Grenze die Rückkehr der Rassengerechtigkeit als übergeordnetes Thema, das landesweite Proteste auslöste.

Der neue Progressivismus ist auf den Straßen, in den Klassenzimmern, in den sozialen Medien zu finden – überall, außer an den Orten, an denen Probleme gelöst werden können. Es hat eine scharfe, klare Linie von historischen Verbrechen zu zeitgenössischen Ungleichheiten gezogen. Es hat die Art und Weise, wie die Amerikaner denken, reden und handeln, dramatisch verändert, aber nicht die Bedingungen, unter denen sie leben. Es hat kein zentrales Thema oder keine Agenda, keinen charismatischen Führer, der ihm Richtung und Kohärenz gibt. Es spiegelt das zerbrechende Misstrauen wider, das unsere Kultur definiert: Etwas stimmt zutiefst nicht, unsere Gesellschaft ist ungerecht, unsere Institutionen sind korrupt. Die Proteste sind der Todeskampf eines zerfallenden kapitalistischen Imperiums oder die Geburtswehen der ersten wirklich multiethnischen Demokratie der Welt oder etwas ganz anderes. „All diese anderen Epochen haben ein großes Problem“, sagte mir der Historiker Michael Kazin, der viele Bücher über die amerikanische Linke geschrieben hat. „Ich bin mir jetzt nicht sicher, was das ist. Ich würde gerne denken, dass es eine Kombination aus Anti-Monopol ist und arbeitenden Menschen hilft, ein besseres Leben zu haben.“ Das Internet, so Kazin, erschwert Klarheit und Einheit. "Ich bin altmodisch genug, um zu denken, dass das wichtig ist."

Ein Jahrzehnt sozialer Mobilisierungen ohne greifbare Erfolge. Jede neue Phase baut mehr Druck für radikale Veränderungen auf. Wenn Trump im November in ein spätes Leben des Gejammers in den sozialen Medien und der rechtlichen Gefahr geworfen wird, wird der Druck nicht nachlassen. Unter einer Biden-Regierung werden die Straßen wahrscheinlich weiter aufgewühlt, vielleicht stürmischer denn je, da die geweckten Hoffnungen zu größeren Forderungen und Enttäuschungen führen. Die meisten jüngeren Amerikaner haben außer Protest keine brauchbare Politik gesehen. Kazin, ein Veteran der 60er Jahre, der mit eigenen Illusionen zusah, wie die Neue Linke selbst unterging, sagte: „Ich fürchte, die Linke wird von einer Biden-Regierung zu viel erwarten oder zu schnell zu verdammen. Das kann immer passieren.“ Da sich die Partei in eine progressive Richtung bewegt, wird es Biden schwerer fallen, den Druck seiner Linken zu ignorieren, als es Obama tat. Aber im Gegensatz zu Sanders oder Hillary Clinton ist er keine polarisierende Figur, und gerade die Unbestimmtheit seiner Ansichten könnte politische Seitenwinde um ihn herum wehen lassen, ohne das Gebäude der Reform zu zerstören.

Der Philosoph Richard Rorty in seinem Buch Unser Land erreichen, zwischen zwei Arten der amerikanischen Linken unterschieden: reformistisch und kulturell. Die erste strebt Gerechtigkeit durch bestehende demokratische Institutionen an, die zweite sucht sie in einer Revolution des Bewusstseins. Die reformistische Linke will die Polizei rechenschaftspflichtiger machen, die kulturelle Linke will Amerika mit seinem rassistischen Wesen konfrontieren. Als Rorty in den 90er Jahren sein Buch schrieb, beschränkte sich die kulturelle Linke auf die Fakultäten der Universitäten. Heute spiegeln seine Ideen die vorherrschende Weltanschauung gut ausgebildeter, fortschrittlicher Mittelklasse wider, insbesondere der unter 40-Jährigen.weiße Zerbrechlichkeit, Intersektionalität, entkolonisieren, BIPOC– verwirrt die Uneingeweihten und antagonisiert die Skeptiker. Die kulturelle Linke dominiert die Medien, die Künste und die Philanthropie sowie die Wissenschaft, beeinflusst die Klassenzimmer von Grundschulen und die Vorstandsetagen von Unternehmen und beginnt, in die nationale Politik einzudringen. Ihre radikale Kritik an den amerikanischen Institutionen hat sich in einer Zeit entwickelt, in der Reformen ins Stocken geraten sind und die gegenwärtige Regierungspartei eine aufrührerische weiße Identitätspolitik verfolgt. At the same time, the distinction between Rorty’s two lefts has eroded—a figure like Representative Alexandria Ocasio-Cortez combines aspects of both.

Under Democratic governance, the left would have to move from critique to coalition-building. It would be pulled between its own impulses toward institutional reform and cultural transformation. President Biden would immediately face an overwhelming crisis in employment and health if the left pushes him hard on divisive cultural issues such as decriminalizing illegal border crossings, eliminating standardized testing, and defunding the police, it will weaken his hand for a political and economic transformation on the scale of the New Deal. The identity politics that more and more defines the left has a built-in political flaw. It divides into groups rather than uniting across groups it offers a cogent attack on the injustices and lies of the past and present, rather than an inspiring vision of an America that will be.

Maurice Mitchell, of the Working Families Party, has roots in union organizing and Black Lives Matter. His party endorsed Elizabeth Warren in the primaries. He imagines a broad, multiracial coalition of progressives, either inside or outside the Democratic Party. “It is our job to make the Democrats uncomfortable and frustrate the hell out of them every single day,” he said. “But right now we are fragmented. We need to challenge sectarianism and cynicism as two of our greatest enemies. We need to have the same ambition as Stephen Miller and Steve Bannon, niche voices in the right-wing wilderness that made it all the way to the White House. Lastly, we need a multiracial solidarity that can challenge the solidarity of whiteness: large majorities of people of color, mainstream liberals, and 15 percent of working-class whites. Then we could break the power of the Republican Party.” Mitchell added: “I don’t believe that Joe Biden is a comrade. What I believe is that he’s adaptable and he can evolve based on where the political times are. Any government in 2021 will have to figure out how tens of millions of Americans quickly get work. Putting ideology aside, that is a call for government playing a very active role in people’s lives that is a call for government doing big, structural things.”

After decades of futility, the left has a new habit of overestimating its own strength (as evinced by the shock at Sanders’s defeat in the spring) and an old habit of driving away potential supporters by presenting popular ideas in alienating terms. “On the left there’s long been a cult of focusing on the most marginal rhetoric and demands instead of building a working-class program that’s broadly popular,” Bhaskar Sunkara, the editor of the socialist magazine Jakobiner, told me. His strategy differs from Mitchell’s in putting the emphasis much more heavily on class. “Politics at some point has to be about telling people they’re welcome. White males are a third of the electorate. We can’t let anti-racism just be a vague and indescribable thing. It has to be connected to material redress.” He means policies, such as universal health care and child care and the Green New Deal, that would benefit all working people, but especially the most disadvantaged. The new woke capitalism leaves him skeptical. “We’re not going to accept at face value corporate statements in favor of diversity and anti-racism, because they’ll use this emphasis as a cudgel against workers of all races if we let them. Being part of a working-class movement means defending the labor rights of racists and bigots. But we have to find a way to engage with them and increase the level of class consciousness.”

Biden’s agenda is a working-class program without a working-class coalition. Non-college-educated whites remain Trump’s base. Many progressives regard them with horror and contempt, as a sea of irredeemable racists. Despite how desperate life has become this year for working-class Americans of every background, it’s hard to imagine a transracial coalition. That would require a perception of common interests, a level of trust, and a shared belief in the American idea that don’t now exist. But it’s also hard to imagine an era of enduring reform without something like such a coalition. It will come about only if Americans start to see their government working on their behalf, making their lives less burdensome, giving them a voice, freeing them to master their own fate.

We don’t lack for political agendas, policy ideas, or protest movements. What we lack is the ability to come together as free and equal citizens of a democracy. We lack a sense of national identity and civic faith that could energize renewal.

This fall, the Harvard political scientist Robert Putnam is publishing a book called The Upswing: How America Came Together a Century Ago and How We Can Do It Again. Using statistical data, Putnam graphs the years since 1890 as four lines that travel steeply upward for seven decades and then plunge just as steeply downward. The lines represent economic equality, political cooperation, social cohesion, and a culture of solidarity. They all begin at the bottom, in the squalid swamp of the Gilded Age, and then they rise together through the Progressive era, the New Deal, and the civil-rights movement, to an apex of egalitarianism, compromise, cohesion, and altruism around 1965—the year of the Selma march, the Voting Rights Act, and the enactment of Medicare—before descending for another half century to the present, to our second Gilded Age of Twitter wars and refrigerated trucks filled with the COVID dead.

Putnam calls this highly schematic arc “I-we-I.” He wants to get to “we” again, and for inspiration he looks back to the start of the previous upswing, around 1900. The Progressive era, Putnam writes, was “the result of countless citizens engaging in their own spheres of influence and coming together to create a vast ferment of criticism and change—a genuine shift from ‘I’ to ‘we.’ ” Putnam’s historical analysis is illuminating, but the book is short on details for how a new upswing might begin.

We can never again be as innocent as the Progressives about America’s past, or its future. In 1914 Walter Lippmann called for “mastery” of the new forces and freedoms unleashed by the modern world. We’re beset with something else—a sense of disintegration and decline. Radical legislative reforms are a necessary condition of a national upswing. What are the democratic dreams of a nonunion Amazon warehouse associate putting in mandatory overtime with a fever and leaving her remote-schooled kids in the care of her elderly mother? “You can’t expect civic virtue from a disfranchised class,” Lippmann wrote.

Today the disenfranchised include some supporters of Trump. If the president loses reelection, they would be embittered by defeat and unlikely to be argued out of their views. A hard core might turn from the diverting carnival of MAGA to armed violence.

The experience of a competent, active government bringing opportunity and justice to Americans left behind by globalization would inject an antivenom into the country’s bloodstream. The body would continue to convulse, but the level of toxicity would be reduced enough to allow for an interval of healing. No one would abandon their most cherished, most irrational beliefs, but the national temperature would go down a bit. We would have a chance to repair the social contract rather than tear it into ever smaller pieces.

But an ambitious legislative agenda isn’t enough, because the problem extends far beyond Washington, deep into the republic. Americans have lost faith in institutions, in one another, in democracy itself. Everything conspires against our role as citizens—big money, indifferent officials, byzantine election rules, mutual hatred, mutual ignorance, the Constitution itself. There is no remedy except the exercise of muscles that have atrophied. Not just by voting, but by imagining what kind of country we can live in together. We have to act like citizens again.

Last year, a commission created by the American Academy of Arts and Sciences spent months talking to a variety of groups around the country. Disaffection with the state of American democracy was nearly universal, but so was a longing for connection to a unifying American identity. In June the commission released a report called “Our Common Purpose,” which put forth 31 proposals, some quite bold. They include political reforms that would make institutions more representative: enlarge the House of Representatives adopt ranked-choice voting end gerrymandering by having independent groups of citizens draw district lines amend the Constitution to overturn Citizens United appoint Supreme Court justices to 18-year terms, with one new nomination in each term of Congress.

Other recommendations are designed to change the political culture: make voting easier but also mandatory, connect voters with their representatives, train community leaders around the country, rebuild social media as a more constructive public space, shape an active citizenry through civic education and universal national service. The aim is not to realize any partisan cause, but to set Americans into motion as civic actors, not passive subjects. “Democracy works only if enough people believe democracy works,” Eric Liu, a co-chair of the commission that produced the report, told me.

Ideas like these, some new, others lying around for decades, come to the fore in hinge years. They are signs of a plastic hour.

I began writing this essay in a mood of despair. The mood had grown so familiar, really almost comfortable, that it made me sick of myself and my country. But because I can’t give up on either—suicide is too final, and expatriation is no longer possible—I tried to think about the future and the past. And this is what I’ve come to believe: We have one more chance—in Lincoln’s words, a “last best hope”—to bring our democracy back from the dead. It will be like a complex medical rescue that requires just the right interventions, in just the right sequence, at just the right speed: amputation, transfusion, multiple-organ transplant, stabilization, rehabilitation. Each step will be very hard, and we can’t afford to get any wrong or wait another hour. Yet I’ve written myself into a state of mind that I recognize as hope. We’ve made America before. Self-government still gives us the chance. Everything is in our hands.

This article appears in the October 2020 print edition with the headline “Make America Again.”


A New Beginning

A close look at how adversity shaped America from the very beginning. Learn how our forebears survived the "starving time" of the first colonies battled their mother country for independence headed out to the frontier and west into the unknown and sparked a resistance to slavery that brings the United States to the brink of civil war.

New Birth of Freedom

In the mid-1800s, America faces its darkest hour yet. Abraham Lincoln is elected President of a United States on the brink of Civil War the nation that emerges now creates great wealth -- but not for everyone Teddy Roosevelt steps forward, bringing fierce leadership on behalf of the working man -- his aim: to hold the nation together.


America: Our Defining Hours: A New Beginning (S1EP1 History Sun 5 Jul 2020)

A New Beginning: Surviving the "starving time" of the first colonies battling their mother country for independence heading out to the frontier and west into the unknown sparking a resistance to slavery that brings the United States to the brink of civil war.

Airdate: Sun 5 Jul 2020 at 9.00pm on History

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America: Our Defining Hours

Americans have faced adversity before, overcoming it is baked into the nation’s DNA.
Across this six-hour event series, America: Our Greatest Hours draws upon 300 years of US history, from the Mayflower to 9-11, to explore our nation’s biggest triumphs over adversity. It was produced remotely at speed in order to turn inspirational stories into epic self-help guides for troubled modern times.

During Covid-19 lockdown halo provided Remote Editing Services and Full Picture and Sound Finishing Post Production.
This landmark series combines docudrama with premium documentary elements: archive film, photos, paintings, newspaper headlines and aerial footage of key locations.

Johanna Woolford Gibbon Co-Executive Producer said “Post-production on a fast-turnaround series is a tough enough proposition, but to achieve it through the Covid-19 lockdown, without compromising on any aspect of quality seemed to be asking for a miracle. We immediately knew where we had to come for this miracle – Halo. Supremely helpful and accommodating of our brutal and evolving schedule, the entire Halo team went the extra mile to give us the premium look and feel we’d hoped for. Quite simply, they aced it!

Colourists: Ross Baker / Paul Koren

Ross said “Because of the restrictions of social distancing, it was vital we set the look of the series at an early stage so that I had a clear vision of the brief. That way on grade days I knew the style and could focus on achieving the high end finish we have come to expect from Nutopia.


A New Beginning

A close look at how adversity shaped America from the very beginning. Learn how our forebears survived the "starving time" of the first colonies battled their mother country for independence headed out to the frontier and west into the unknown and sparked a resistance to slavery that brings the United States to the brink of civil war.

New Birth of Freedom

In the mid-1800s, America faces its darkest hour yet. Abraham Lincoln is elected President of a United States on the brink of Civil War the nation that emerges now creates great wealth -- but not for everyone Teddy Roosevelt steps forward, bringing fierce leadership on behalf of the working man -- his aim: to hold the nation together.


'America: Our Defining Hours': How the Erie Canal changed the course for modern American civilization

Erie Canal painting (Getty Images)

When it comes to the foundations of the United States of America, it would seem many fortuitous moments came together to help make the country what it is today. Now, History Channel's latest three-part miniseries, 'America: Our Defining Hours', draws upon 300+ years of US history — from the Mayflower, the American Civil War to September 11 — to tell a relevant, emotional tale of how the US seized moments of crisis to create a better tomorrow.

As explored in 'America: Our Defining Hours', one of the key events in the history of the country was the establishment of the Erie Canal, which at one point was called "Clinton's Folly", named after DeWitt Clinton who served as the Governor of New York from 1817 to 1822. It was DeWitt who helped make the canal a reality. Before the Erie Canal, the country had two great water transportation systems: the Mississippi-Missouri-Ohio River System and the Great Lakes System.

It was a man named Jess Hawley who initially wrote a plan to connect the Hudson River to Lake Erie while he was in debtors' prison during 1807-08. His plans were influential enough to come to the attention of Clinton, who was then the mayor of New York City. In 1808, the New York State Legislature appropriated funds for a survey of possible routes for such a canal.

Initially, the project was decried by many. Thomas Jefferson himself disparaged the project as sheer madness. Many thought the project was impracticable and opponents mocked it as "Clinton's Folly" and "DeWitt's Ditch". It was only in 1817, after years of opposition, that Clinton was able to get the legislature to appropriate $7M dollars for construction.

The town of Lockport on the Erie Canal, New York (Getty Images)

The canal was finished in 1825, with Clinton opening it by traveling in the packet boat Seneca Chief along the canal into Buffalo. After riding from the mouth of Lake Erie to New York City, he emptied two casks of water from Lake Erie into New York Harbor, celebrating the first connection of waters from East to West. The canal was an immense success, carrying huge amounts of passenger and freight traffic. The cost of freight between Buffalo and Albany fell from $100 to $10 per ton, and the state was able to quickly recoup the funds it spent on the project through tolls along the canal. The completion of the canal brought about a significant shift in public opinion on Clinton, who was now hailed for completing the canal.

The Erie Canal had a massive role to play in the early years of the country and impacted much of how the country is today. For instance, the canal opened at a time when the divide between the North and the South was growing over slavery. Before the opening of the Erie Canal, New Orleans had been the only port city with an all-water route to the interior of the US. With the Erie Canal, that trend changed as new settlers from New England, New York and Europe brought their abolitionist views with them to the newly established Midwest states, while helping reduce the dependence of the industrial North on the agriculturally dominant South.

The Erie Canal in present-day (Getty Images)

Moreover, you can thank the canal for New York City's greatness today. The Erie Canal gave New York City access to a large area of the Midwest, helping establish it as a premier port in the country. New York City then became the country's commercial capital and the primary port of entry for European immigrants. The city's population quadrupled between 1820 and 1850 and the financing of the canal’s construction also allowed New York to surpass Philadelphia as the country's pre-eminent banking center.

However, the canal transformed the lives of Native Americans in the state of New York. Its construction occurred during a period of intense “Indian removal” policies, and the canal itself ran through territory traditionally occupied by the Haudenosaunee (better known as the Iroquois Confederacy), forcing many of them to move. When Clinton was New York’s mayor, he claimed that “before the passing away of the present generation, not a single Iroquois will be seen in this state".

Unlike the Chesapeake and Ohio Canal, another influential 19th-century waterway, the Erie Canal, is still used for commercial shipping but it is no longer profitable. However, people can still visit the canal and go through the routes that are marked as a transformative landmark in American history.

'America: Our Defining Hours' will air on History Channel on July 5 at 9/8c.

If you have an entertainment scoop or a story for us, please reach out to us on (323) 421-7515


How History’s “America: Our Defining Hours” came to life during lockdown

Challenging times call for innovative approaches, and the non-fiction content production industry has applied that maxim repeatedly since the onset of the COVID-19 pandemic. Over the July 4 holiday weekend, A+E’s History premiered the first episode of its three-part limited docuseries, America: Our Defining Hours — a series that was created, commissioned and produced by UK-headquartered Nutopia entirely during lockdown. Here, series producer Johanna Woolford Gibbon provides details of the process and the challenges involved in producing during a pandemic.

COMMISSIONING: “A TOOLKIT FOR TROUBLED TIMES”

“Over the Easter weekend, when everyone in the UK was just going into lockdown, Mary Donahue at History approached [Nutopia's] Jane Root and Ben Goold, asking ‘What can you do fast?’ They had an idea for giving the audience ‘a toolkit for troubled times.’ And Ben and Jane realized that many of the stories they’d told in the Emmy-winning America: The Story of Us laid out inspirational lessons of leadership through adversity which were never more relevant than today. So Ben sat down over that Easter weekend and wrote a treatment based upon those stories, which reflected America being born from adversity of facing existential challenges and emerging stronger. And those became our themes for the three feature-length episodes in the miniseries.”

REPURPOSING RECREATIONS

While the themes explored in the new series were inspired by those explored on Nutopia’s America: The Story of Us (also for History), more direct inspiration came in the form of dramatic recreations pulled from that series and other Nutopia productions, as both turnaround time and restrictions on shooting curtailed any thought of shooting new recreations.

“We used the premium drama footage from America: The Story of Us as our backbone, our ‘go-to’ resource for action, excitement and that immensely powerful cinematic feel,” says Woolford Gibbon. “But we also leaned into other premium sources: Nutopia shows, like Mankind und Promised Land, as well as some other material. Using these premium high production value sources was crucial to attaining visual depth, giving us the bedrock for the new interviews which are really the core of the show.”

CAPTURING THE CONTRIBUTORS

“[History's] Eli [Lehrer] and Mary [Donahue] really wanted a glossy premium timeless look to our interviews, so immediately anything that said ‘We filmed this in lockdown’ – like iPhones or Skype/Zoom type solutions – were ruled out of our R&D process,” explains Woolford Gibbon. “We settled upon using drop-kits provided by U.S. company Hayden 5: pre-assembled trolleys containing professional camera, lens, sound kit, lighting and a laptop – all set up and deep cleansed prior to filming.”

With experts contributing interviews to the series from across the U.S., the team located technicians in assorted “safe hubs” who could get the kits to contributors “in a way which adhered to all national and local COVID-19 laws, regulations and recommendations.”

In delivering the kits to experts who would then be tasked with self-shooting their interviews, nothing was left to chance, according to Woolford Gibbon.

“The technician would assemble the kit on the driveway, deep-cleanse it while wearing PPE, wheel the trolley to the front door, ring the doorbell and retreat to their vehicle,” she says. “The contributor would then collect the trolley to wheel it over the threshold and into the pre-arranged position for interview. It meant even the simplest set up could be thrown off course by a set of steps up to the front door… all of a sudden we have an extra layer of logistics to think about.”

The experts then used Zoom conferencing with the director of photography, director and sound technician to conduct interviews remotely, while also troubleshooting bandwidth, lighting, set-dressing and anything else that would emerge during the self-shooting process.

“The only thing [the contributors] had to do was put on their microphone and pan or tilt the camera to get the perfect set-up,” says Woolford Gibbon. “When finished, our contributors would simply wheel their drop-kit trolley over their threshold, and our waiting technician would collect it for another deep clean and to wrangle the data for upload to our edits.”

But while the process was thorough, capturing the contributions from the experts still posed additional challenges.

“Very quickly it became apparent that we weren’t going to find a ‘one size fits all solution’ when we were filming across 10 states from Florida to Minnesota,” the producer recalls. “The drop kits were great but each had to be tailored to both the location and interviewee some interviewees had underlying health conditions we needed to consider with respect to the deep cleansing protocols each state – in fact each county – had slightly different COVID-19 regulations and the situation was changing hour by hour. So we needed to be supremely flexible. Because of our tight schedule, we sometimes needed to record interviews with different kits, on different coasts at the same time – so our teams, though based on London time, were working with troubleshooting on U.S. East and West Coast times. Those were some long days, redefining how powerful a substance adrenalin really is!

“We were about 70% of the way through our filming when we learned of George Floyd’s killing and the subsequent curfews and civil unrest, and we had two interviews yet to film in key protest areas Minneapolis and Manhattan – but with patience and a lot of flexibility, we managed to develop a protocol that allowed us to film,” she adds.

PUTTING IT ALL TOGETHER
“In order to deliver to such a fast-turnaround schedule, across the series we had 10 offline editors working with six edit producers – so from the start we knew we’d face two challenges: communication and technology,” she explains. “So we worked very closely with everyone at Nutopia and History to make sure everyone had the media they needed when they needed it.

“We reviewed cuts and sequences over Zoom, to get us working as close to ‘being in the room’ as we possibly could, given everyone was in a different location – not just within London, but across the entire UK, and in the U.S. The potential communication bump had a more human solution: we were lucky enough to tap into a team of people who had worked at Nutopia before, and had worked with each other on different projects in the past – so they already had the kind of friendly ‘shorthand’ that makes collaboration easy. Every single one of our edit producers had been a showrunner of their own series, so we had an incredibly high level and talented group to work with.

“Keeping the dialogue open constantly (multiple Zooms at the same time, phone calls late into the night) was the key to making sure we all developed the same coherent series style,” she adds.

Final post was done in London at Halo, with efforts undertaken to ensure that as much of the grade and sound design could be signed off remotely, “only coming in person to a review suite for one final social distance-compliant PPE’d session.”

SHAPING THE “NEW NORMAL
“Undoubtedly, we’ve learned lessons in producing this series in extremis which can be applied going forward,” Woolford Gibbon offers. “We feel as though we’ve been shaping ‘the new normal’ as it’s emerged. There’s probably much less reliance on a central office as the hub of a production – creative people gain much by being able to work remotely, to be more freely in charge of their time, perhaps to have a better work-life balance as a result. [But] far from wondering if people would work less, we’re having to make sure they’re not working too hard and too long.

“Editing can certainly be achieved remotely, yet that ‘extra 10%’ in terms of the magic that happens when editor and producer spark ideas face-to-face is something we’ll need to factor into specific parts of the edit schedule – it’d be a shame to miss that joy.

“The key to producing content in the future will be flexibility, and if this series has taught us anything, it’s that there’s nothing talented film-makers love more than an impossible challenge.”

America: Our Defining Hours continues on History with new episodes on July 12 and July 19.


'America: Our Defining Hours’: Donner Party, the Midwest pioneers who resorted to cannibalism to survive

Donner Party survivor Patty Reed (Getty Images)

Through the early years of the United States of America, many events transpired that helped make what the country is today. History Channel's latest miniseries, 'America: Our Defining Hours' draws upon 300+ years of US history, from the Mayflower, the American Civil War to September 11, to tell a relevant, emotional tale of how the US, as a nation, seized moments of crisis to create a better tomorrow. One of those events was the infamous Donner Party migration, when nine covered wagons left Springfield, Illinois, on the 2,500-mile journey to California in April 1846, in what would become one of the greatest tragedies in the history of westward migration.

Delayed by a series of mishaps, they spent the winter of 1846–47 snowbound in the Sierra Nevada mountain range. Some of the emigrants resorted to cannibalism to survive, eating the bodies of those who had succumbed to starvation and sickness.

The organizer of the group was James Reed, an Irish native and a businessman who hoped to prosper in California. Reed also hoped that his wife, Margaret, who suffered from terrible headaches, might improve in the coastal climate. George Donner, a 60-year-old farmer was chosen as the wagon's train captain and the expedition took his name. According to Reed's daughter, Abraham Lincoln who would go on to become the president was a friend of Reed and briefly considered going on the expedition. Lincoln declined due to opposition from his wife.

Before leaving, Reed had read the book The Emigrants’ Guide to Oregon and California, by Landsford W Hastings, who advertised a new shortcut across the Great Basin. This new route enticed travelers by advertising that it would save the pioneers 350-400 miles on easy terrain. At Fort Bridger, the Donner Party decided to separate from the main body and travel on this new route. Unfortunately, the route, which had not been tested by Hastings himself, led to the doom of the party.

A map of the route followed by the Donner Party (Wikimedia Commons)

It was as the party reached the summit of the Sierra Mountains near what was then known as Truckee Lake -- having since been renamed as Donner Lake -- they found the pass clogged with newly fallen snow up to six feet deep as the Sierra snows had started a month earlier than usual. They retreated to the lake 12 miles below where the hapless pioneers were trapped, unable to move forward or back. Shortly before, the Donner family had suffered a broken axle on one of their wagons and fallen behind. Also trapped by the snow, they set up camp at Alder Creek six miles from the main group.

Each camp erected make-shift cabins and hoarded their limited supply of food. The snow continued to fall, reaching a depth of as much as 20 feet. Hunting and foraging were impossible and soon they slaughtered the oxen that had brought them from the East. By then, there was a lot of discord among the group, which had other families join them until then. When this meat was consumed, they relied on the animals' tough hides. But it was not enough as starvation began to take its toll. With no other remedy at hand, the survivors resorted to cannibalism.

In mid-December, a group of 15 since dubbed the "Forlorn Hope" donned makeshift snowshoes and trudged through blizzard conditions in an attempt to break through the pass and into California. Seven (five women and two men) survived to alert the community at Sutter's Fort of the Donner Party's plight. Included in the group were two Miwok Indians, Luis and Salvador, who had been sent by early California pioneer John Sutter to help the trapped emigrants. The Miwoks brought badly needed supplies and helped provide important winter survival advice. This party was the first forced to resort to cannibalism of the dead when all their supplies were gone. Eventually, when even the (dead) human sources of food dwindled, it was decided to kill the Miwoks. Though they ran away, both men were shot when they were found lying in the snow close to death after going without food for nine days.

A view of the Donner Lake from Amtrak's California Zephyr (Getty Images)

Nearly four months after they were first trapped, a series of four rescue parties were launched with the first arriving at the Donner camp in late February. Between them, the rescuers were able to lead 48 of the original 87 members of the party to safety in California. Five had perished before reaching the Sierras, 35 died at the camps or attempting to cross the mountains, and one died just after reaching the valley at the foot of the western slope. Many of the survivors lost toes to frostbite and suffered chronic physical and psychological disorders. Only the Reed and Breen families remained intact. The children of George Donner and his brother, Jacob, were orphaned.

James Reed went on to make a fortune in California's Gold Rush. Hastings, whose untested route had led to the party's mishaps, wanted to wrest California from Mexico and establish the independent Republic of California, with himself holding high office. However, when the US annexed California during the Mexican–American War, Hastings' dream collapsed. Instead, when Hastings sided with the South during the Civil War, he planned to separate California from the Union and unite it with the Confederacy. President Jefferson Davis promoted Hastings to the rank of Major in the Confederate States Army, and asked him to assemble a military unit in Arizona, with the aim of defending California. However, as the Civil War ended one year later in 1865, the so-called Hastings Plot did not come to fruition.

'America: Our Defining Hours' will air on History Channel on July 5 at 9/8c.

If you have an entertainment scoop or a story for us, please reach out to us on (323) 421-7515


America: Our Defining Hours: New Birth of Freedom (S1EP2 History Sun 12 Jul 2020)

New Birth of Freedom: America is forged in the fires of adversity. These stories chart the challenges that helped shape a nation. In the mid-1800s, America faces its darkest hour yet. Abraham Lincoln is elected President of a United States on the brink of Civil War the nation that emerges now creates great wealth–but not for everyone Teddy Roosevelt steps forward, bringing fierce leadership on behalf of the working man–his aim: to hold the nation together.

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